Statement by Ambassador Odeen Ishmael of Guyana to the Latin American Council of the Latin American Economic System (SELA)
- Caracas, 24th November 2004

Posted November 26th. 2004 - Spanish translation below

Mr. Chairman, Mr. Permanent Secretary, Ministers, Ambassadors, Members of Delegations, Ladies and Gentlemen.

At this meeting of the Latin American Council, the supreme political directorate of the Latin American Economic System (SELA), we have debated the programme of the organisation for the coming year. Views have been expressed that this organisation is facing a crisis situation and that unless member states display greater political will, the organisation faces a bleak future. Arguments have been presented that SELA is also duplicating the efforts of other regional and hemispheric organisations and that it should concentrate on dealing with issues which are not handled by others.

These discussions surely indicate that member states now have to re-assess the role of SELA in Latin America and the Caribbean. In doing so, it is necessary to also re-examine the philosophy underpinning the establishment of this regional body 30 years ago.

Mr, Chairman,
The preamble of the Panama Convention of 17 October 1975, which established the Latin American Economic System, sets out the purpose of the organisation as follows:

"There is a need to establish a permanent system of intra-regional economic and social cooperation, of consultation and coordination of the positions of Latin America in international bodies as well as before third countries and groups of countries."

And it continues: "There is a need to strengthen and complement the various Latin American integration processes through the joint promotion of specific development programmes and projects."

Furthermore, the objectives of SELA are clearly spelled out in that Convention. They state that SELA will, inter alia, "support all efforts to assist those countries which for emergency situations of an economic nature, as well as those resulting from natural disasters;" and also "support any other measures related to the foregoing, which may contribute to the achievement of the economic, social and cultural development of the region."

The Convention clearly indicates that the function of SELA is "to act as a mechanism for consultation and coordination within Latin America for the purpose of formulating common positions and strategies on economic and social matters before third countries, groups of countries and in international organizations and forums."

Keeping in mind the purpose, objectives and function of SELA, as set out in the Panama Convention, it is my opinion that we can dismiss this "accusation" of duplication by SELA of the efforts of other regional organisations. However, considering SELA's financial straits, I will agree that it is of prime necessity that this organisation involves itself in more consultation and coordination with other regional bodies in pursing its project proposals.

SELA, according to its objectives, has the important task of assisting countries affected by emergency situations of an economic nature including those resulting from natural disasters. This meeting has already had a qualitative debate on the involvement of SELA in the mitigation of natural disasters. Mr. Chairman, there is another type of emergency that is now raising its ugly head. I want to bring to the attention of this Latin American Council that an economic emergency is facing the sugar producing countries of Caricom, and support is needed from this body to help offset the problems that lie ahead.

As you are aware, the sugar producing countries of Caricom are facing a new situation in which their sugar exports to the European Union (EU) are now facing serious jeopardy. This situation has arisen because the EU, the largest purchaser of sugar from Caricom countries, has proposed a reform of the current sugar purchasing agreement which will significantly affect export of sugar from Caricom countries to the European market. This new arrangement entails a price reduction by 37 percent of the current price now being obtained. If the proposal is approved by the European Parliament, the new pricing arrangement will be implemented from July 2005, and this will result in a US$90 million cut in annual revenue for the Caricom region. For Guyana alone, where sugar industry is the main foreign exchange earner, it will mean a US$20 million cut in the first year and up to US$37 million by 2007.

For the small economies of Caricom, such financial losses will be disastrous. This significant reduction in revenue will have devastating effects on employment, foreign exchange earnings and the contribution of sugar to the Gross Domestic Product. In Guyana, in our efforts to become more competitive and integrated in the world economy, we are in the process of implementing programmes to ensure sustainability of investment in the sugar industry. But this new plan by the EU in cutting the price of our sugar exports will seriously undermine all of this.

Needless to say, the planned implementation of the EU's so-called sugar reforms will result in severe dislocations in societies that are heavily dependent on the sugar industry.

What can SELA do to help us in these circumstances? We surely desire moral support, but we also require SELA's activism in urging the EU to reconsider its impending moves. Indeed, if SELA speaks out on this issue, the EU will have to listen. As a regional organisation SELA can intervene with the EU to discuss these effects and help to find solutions to the problems that lie ahead. SELA can become an effective lobbyist for these smaller economies of the region. It will also show that the Caricom countries are not alone in their struggle to offset the economic disaster that looms ahead.

SELA can also play an important role in studying how this new development will affect the Caricom region, and its implications on trade with Latin American partners. This does not have to be a new project, but SELA can easily coordinate and consult with other regional Latin American and Caribbean bodies to work out a strategy to offer some forms of assistance to the affected countries.

Guyana and the other sugar producing countries of Caricom look forward to the solidarity and support from this organisation.

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Spanish Text:

Discurso de su Excelencia Odeen Ishmael, Embajador de Guyana, ante el XXX Consejo Latinoamericano del Sistema Económico Latinoamericano Caracas 24 de noviembre de 2004

Sr. Presidente,

Sr. Secretario Permanente

Sres. Ministros,

Sres. Embajadores,

Señoras y Señores miembros de las Delegaciones,

Señoras y señores:

En esta reunión del Consejo Latinoamericano, el máximo órgano político del Sistema Económico Latinoamericano (SELA), hemos debatido el programa de la organización para el año entrante. Se han expresado opiniones en el sentido de que esta organización está enfrentando una crisis y que a menos que los Estados Miembros demuestren una mayor voluntad política, el futuro de la organización se tornará sombrío. Se ha argumentado que el SELA está duplicando los esfuerzos de otras organizaciones hemisféricas y regionales y que debería concentrarse en abordar temas que no sean ya manejados por otros entes.

Con certeza, estas discusiones indican que los Estados Miembros ahora deben reevaluar el papel del SELA en América Latina y el Caribe, y al hacerlo, también se debe reexaminar la filosofía que sustentó la creación de este órgano regional 30 años atrás.

Sr. Presidente:

El preámbulo del Convenio Constitutivo de Panamá del 17 de octubre de 1975, por el cual se creó el Sistema Económico Latinoamericano, establece el propósito de la Organización en los siguientes términos:

"Es necesario establecer un sistema permanente de cooperación económica y social intrarregional, de consulta y coordinación de las posiciones de América Latina, tanto en los organismos internacionales como ante terceros países y agrupaciones de países".

Y continúa: "Es conveniente fortalecer y complementar los diversos procesos latinoamericanos de integración, mediante la promoción conjunta de programas y proyectos específicos de desarrollo".

Además, los objetivos de la Organización están claramente expresados en ese Convenio. Estipulan que el SELA, inter alia, "apoyará los esfuerzos de ayuda a los países que afronten situaciones de emergencia de tipo económico, así como las provenientes de desastres naturales" y también "apoyará cualesquiera otras acciones afines a las anteriores que coadyuven a lograr el desarrollo económico, social y cultural de la región".

El Convenio expresa claramente que la función del SELA es "actuar como mecanismo de consulta y coordinación de América Latina para formular posiciones y estrategias comunes sobre temas económicos y sociales ante terceros países, agrupaciones de países y en organismos y foros internacionales".

Con el propósito, objetivos y función del SELA en mente, tal como están establecidos en el Convenio Constitutivo de Panamá, pienso que podemos desechar esta "acusación" de que nuestra organización duplica los esfuerzos de otras instituciones regionales. Sin embargo, considerando los apuros financieros del SELA, estoy de acuerdo en que es imperioso que participe en mayor grado en la consulta y coordinación con otros entes regionales en la prosecución de las metas propuestas.

El SELA, de acuerdo con sus objetivos, tiene la importante tarea de ayudar a los países afectados por situaciones de emergencia de tipo económico, así como las provenientes de desastres naturales. Esta reunión ya ha sostenido un debate cualitativo sobre la participación del SELA en la mitigación de desastres naturales. Sr. Presidente, existe otro tipo de emergencia que ahora asoma su feo rostro. Deseo llamar la atención de este Consejo Latinoamericano hacia una emergencia económica que se cierne actualmente sobre los países productores de azúcar de CARICOM y que debe recibir el apoyo de este órgano para contribuir a resolver los problemas que pudieran presentarse.

Como es bien sabido, las exportaciones de azúcar de los países productores de azúcar de CARICOM hacia la Unión Europea se encuentran seriamente amenazadas. Esta situación surge porque la UE, el primer comprador de azúcar de los países de CARICOM, ha propuesto una reforma del actual acuerdo de compra de azúcar, que afectará significativamente las exportaciones de este producto desde estos países hacia el mercado europeo. Este nuevo acuerdo supone una reducción de 37% del precio actual. De aprobarse esta propuesta en el Parlamento Europeo, el nuevo acuerdo de precios entrará en vigencia a partir de julio de 2005, lo que generará una reducción de US$90 millones en los ingresos anuales para la región de CARICOM. Sólo para Guyana, donde la industria azucarera es la principal fuente de ingreso de divisas, representará una reducción de US$20 millones en el primer año y de hasta US$37 millones para 2007.

Pérdidas financieras de esta índole serían desastrosas para las pequeñas economías de CARICOM. Esta significativa reducción de los ingresos tendrá efectos devastadores sobre el empleo, los ingresos de divisas y la contribución de este rubro en el Producto Interno Bruto. En Guyana, en nuestros esfuerzos por alcanzar un mayor grado de competitividad e integración en la economía mundial, nos encontramos en el proceso de poner en ejecución programas destinados a garantizar la sustentabilidad de las inversiones en la industria azucarera. Sin embargo, este nuevo propósito de la Unión Europea de reducir el precio de nuestras exportaciones de azúcar socavará gravemente nuestras acciones.

Huelga mencionar que las llamadas reformas del azúcar que piensa adelantar la UE provocarán graves trastornos en las sociedades que dependen en gran medida de la industria del azúcar.

Qué puede hacer el SELA para ayudarnos en estas circunstancias? Ciertamente deseamos el apoyo moral, pero también necesitamos el activismo del SELA en instar a la UE a que reconsidere sus inminentes acciones. De hecho, si el SELA expresa su opinión sobre este tema, la UE tendrá que escucharlo. En su carácter de organización regional, el SELA puede intervenir ante la UE para discutir las consecuencias de esta decisión y ayudar a encontrar soluciones para los problemas que se avecinan. Esta organización puede convertirse en un factor de influencia efectivo para estas pequeñas economías de la región. Además será una muestra de que los países de CARICOM no se encuentran solos en su lucha por contrarrestar el desastre económico que se yergue ante nosotros.

Otro importante papel que puede desempeñar el SELA consiste en estudiar de qué manera esta nueva situación afectará la región de CARICOM y cuáles serán sus consecuencias para el comercio con los socios latinoamericanos. No tiene que ser un proyecto, pero el SELA puede fácilmente coordinar y consultar con otros órganos latinoamericanos y caribeños a fin de desarrollar una estrategia que ofrezca algunas formas de ayuda a los países afectados.

Guyana y otros países productores de azúcar de CARICOM están a la espera de la solidaridad y el apoyo de esta organización.

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