Address by Ambassador Odeen Ishmael of Guyana to the 33rd annual meeting of the Latin American Council of the Latin American and Caribbean Economic System (SELA) - Caracas, 27 November 2007

Posted November 27th. 2007 - Spanish Version

Mr. Chairman, Madam Permanent Secretary of the Latin American and Caribbean Economic System (SELA), Ministers, Ambassadors, members of delegations, ladies and gentlemen. . . .

In recent years, the Latin American and Caribbean Economic System (SELA) has been trying to re-define itself in order to revitalise its relevance in the regional integration process. During this meeting of the Latin American Council of SELA, we expect to hear from delegates some fresh ideas on the streamlining of the organization's objectives to ensure its development, growth and importance.

You will recall that SELA was established by the Panama Convention in 1975, with the goal of promoting regional cooperation and coordinating common international economic positions and strategies in Latin America and the Caribbean.

This organisation became a forum for intense debate over the foreign debt crisis that struck the region in the 1980s. It also coordinated regional economic cooperation when Nicaragua, in the throes of a civil war, and Argentina, during its war with Britain over the Malvinas/Falkland Islands, faced international economic embargos.

When SELA was formed in 1975, times were surely very much different from what we are experiencing today. But we find that some of the problems of those times are facing us again today. For instance, most of our nations experienced sharply rising oil prices in 1975; today, we are again feeling the effects of a similar situation.

In addition, the state of economic dependency continues to squeeze us. The developed countries, the purchasers of our agricultural products, still determine what prices they will pay for our products, generally to our disadvantage, as they did more than three decades ago. And overall, poverty has not declined as rapidly as we would like throughout the Latin American and Caribbean region.

Three decades ago, the heads of states and governments of this region, and of other developing countries spoke in glowing terms of establishing a New International Economic Order and setting out a Charter of Economic Rights and Duties of States. But the established political and economic realities of those days would not allow for such changes; economic exploitation and political dependency continued almost unchanged; repressive dictatorial regimes were propped up; and most of our countries fell into the tentacles of a huge debt trap that trapped a large proportion of the people in the claws of poverty.

Today, it is obvious that we need new global humanitarian and social order to bring about more effective change.

But despite the recurring similarities in problems, drastic changes have occurred in global and regional politics and economics. This organisation will, therefore, have to adjust itself in the light of these rapidly evolving situations.

Recall that our governments stated very clearly in the Panama Convention the necessity of promoting greater unity among our countries "in order to ensure concerted action in the field of intra-regional economic and social cooperation" so as to increase the bargaining power of the region. Indeed, SELA can work to strengthen and complement the various Latin American integration processes through the joint promotion of specific development programmes and projects.

Now that our region is experiencing a phase of accelerated integration, SELA can serve as an important regional lobbyist, as well as a think-tank and a body for coordinating the institutional, legal and technical framework necessary for the cooperation among the various integration systems in Latin America and the Caribbean.

The objectives of SELA are very clear. But while the emphasis is on economic matters, the organisation also has to encourage the implementation of social programmes and projects. This is especially significant at this period when most governments of the region are applying various social programmes aimed at alleviating poverty. Without a doubt, economic policies can positively affect social development; at the same time people whose social welfare is elevated will also propel economic development.

The educational role of this body must also be revitalized. One of its main objectives is to foster cooperation for the creation, development, adaptation and exchange of technology and scientific information, and optimum use and development of human, educational, scientific and cultural resources. In this respect, there are different international and regional organizations which deal with these matters, but SELA can surely assist them in proper coordination of their efforts to ensure that duplication and waste of resources do not occur.

There is one other major objective I want to emphasise. An essential role of SELA is "to act as a mechanism for consultation and coordination within Latin America for the purpose of formulating common positions and strategies on economic and social matters before third countries, groups of countries and in international organizations and forums." It also has to promote intra-regional cooperation "to ensure preferential treatment for the relatively less developed countries and special measures for countries with limited markets".

This objective is particularly significant for my country, and also for other member states of Caricom and Central America. As the representative of Guyana at this forum, I am of the opinion that SELA can flex its muscles to champion special and differential treatment for the smaller economies of Latin America. At the same time, it can help to coordinate common positions of these smaller economies in their economic dealings with larger and more powerful trading blocs.

It was with this specific objective of the organisation in mind, that on October 22 last, during the SELA seminar on "Trade Policies, Negotiations of Trade Agreements", I informed that meeting of the unilateral cancellation by the European Union (EU) on September 28 of the 32-year-old Sugar Protocol, which fixes quotas and prices, and which has been pivotal to trade ties with Guyana and other sugar exporting nations of the African, Caribbean and Pacific (ACP) grouping. This move came while critical talks on preserving benefits in new economic partnership agreements were still ongoing.

In taking this action, the EU failed to consider the sensitive nature of sugar and the multifunctional role it plays in the economies of these countries, including Guyana which is part of this trading group.

The ACP countries are already absorbing a 36 percent price cut in sugar imposed by the EU over a four-year period starting last year. At the same time, restructuring aid promised by EU has been delayed.

Sugar currently accounts for almost a fifth of Guyana's gross domestic product. The cancellation of the Sugar Protocol is therefore potentially damaging to Guyana's economy, for unless the guarantees of the Sugar Protocol are transposed into new agreements, it will leave Guyana significantly worse off than it is already.

With Guyana already facing an annual loss of US$35 million as a result of earlier price cuts, the decision now of EU countries to no longer guarantee its duty-free market for sugar is regarded as unkind act and a betrayal. The EU is Guyana's largest market for sugar and last year 200,000 tonnes were exported.

In Guyana, more than 24,000 persons depend directly on the industry, which brings in the most foreign exchange for Guyana. This new EU decision therefore has serious implications for the socio-economic stability of the country.

To express their concerns over the current development, a group of Caribbean leaders, including the President of Guyana, met in Jamaica in early October for a special meeting with the EU commissioners for trade and development. They had a long discussion about legal steps to force the EU to abide by the original deal, at least until a new arrangement is in place. However, the meeting ended in deadlock since the EU was not willing to shift its position.

I take this opportunity to again draw this matter to the attention of SELA and urge this body to examine this developing situation and render its support and solidarity for its member-states affected by this unilateral decision by the European Union.

This is a specific challenge I set for this organisation and its new Permanent Secretary who will be elected at the end of this meeting.

Thank you.

Discurso del Embajador Odeen Ishmael, de Guyana, ante la reunión del Consejo Latinoamericano del SELA-Caracas, 26 de noviembre de 2008

Señor Presidente, Señora Secretario Permanente del Sistema Económico Latinoamericano y Caribeño (SELA), Ministro, Ministras, Embajadores, Embajadoras, miembros de delegaciones, señores y señoras:

En años recientes el Sistema Económico Latinoamericano y Caribeño (SELA), ha tratado de redefinirse para renovar su pertinencia al proceso de integración regional. Durante esta reunión del Consejo Latinoamericano del SELA, esperamos oír algunas ideas frescas de los delegados de modernización de los objetivos de la organización, que garantice su desarrollo, crecimiento e importancia.

Recordareis que fue creado el SELA por la Convención de Panamá en 1975, con la finalidad de estimular la cooperación regional y coordinar posiciones y estrategias económicas internacionales comunes en América Latina y el Caribe.

Esta organización se convirtió en un foro de intensos debates de la deuda externa que golpeó a la región en los años de la década 1980. También coordinó la cooperación regional cuando Nicaragua, bajo los ajetreos de la guerra civil, y Argentina, en guerra con Gran Bretaña por las Islas Malvinas (Falkland Islands), tuvieron que hacer frente a los embargos económicos internacionales.

Cuando se formó SELA en 1975, ciertamente que aquéllos eran tiempos muy diferentes de los que estamos viviendo ahora. Pero encontramos que algunos de los problemas de aquellos tiempos los estamos contratando de nuevo en la actualidad. Por ejemplo, muchas de nuestras naciones experimentaron los agudos aumentos de los precios petroleros en 1975; hoy día de nuevo estamos sintiendo los efectos de una situación similar.

Además, el estado de dependencia económica sigue agobiándonos. Los países desarrollados, los compradores todavía son los que determinan qué precios nos pagarán por nuestros productos que por lo general nos desfavorecen, como hace ya más de tres décadas. Y sobre todo la pobreza en toda la región latinoamericana y caribeña, no ha decrecido tan rápidamente como quisiéramos.

Hace tres décadas los jefes de estados y gobiernos de esta región y de otros países en desarrollo hablaron fervorosamente sobre el establecimiento de un Nuevo Orden Económico Internacional y de una Carta de Derechos Económico y Deberes de los Estados. Pero las realidades políticas y económicas de la época no permitieron que se efectuaran esos cambios; la explotación económica y la dependencia política permanecieron inalterados; surgieron regimen es dictatoriales represivos; y la mayoría de nuestros países cayeron en los tentáculos de una enorme trampa de deuda que entrampó una gran porción del pueblo en las garras de la pobreza.

Hoy en día, obviamente, necesitamos un nuevo orden global humanitario y social para que se produzca un cambio más eficiente.

No obstante la reaparición de problemas similares, han ocurrido cambios drásticos en las políticas y la economía global y regional. Por tanto, esta organización tendrá que ajustarse a la luz de estas situaciones que se desarrollan rápidamente.

Recordemos que nuestros gobiernos expresaron muy claramente en la Convención de Panamá la necesidad de fomentar mayor unidad entre nuestros países "para garantizar una acción concertada en el área de la cooperación económica y social dentro de la región" para así aumentar la capacidad de negociación de la región. Sin duda que el SELA puede hacer mucho para fortalecer y complementar los distintos procesos de integración latinoamericana mediante el estimulo de programas y proyectos específicos.

Ahora que nuestra región está viviendo una etapa acelerada de integración, el SELA puede ser un cabildero regional importante, así como un grupo para analizar los distintos problemas y evaluar sus soluciones, y, como órgano para la coordinación institucional, en el marco legal y técnico necesario para la cooperación entre los diferentes sistemas de integración en Latinoamérica y el Caribe.

Los objetivos del SELA son muy claros. Pero en tanto que se pone énfasis en los asuntos económicos, la organización también tiene que impulsar la implementación de programas y proyectos sociales. Esto es especialmente significante en este momento cuando muchos gobiernos de la región esta aplicando diferentes programas sociales dirigidos a aliviar la pobreza. Sin ninguna duda, las políticas económicas pueden afectar el desarrollo social; al mismo tiempo, la gente, cuyo bienestar social es elevado, también puede impulsar el desarrollo económico.

El papel educacional de este organismo también tiene que renovarse. Uno de sus objetivos principales es fomentar la cooperación para la creación, desarrollo, adaptación e intercambio de tecnología e información científica, y la utilización y desarrollo óptimo de los recursos humanos, educacional, científico y cultural. En cuanto a esto, hay distintas organizaciones internacionales y regionales que se ocupan de estos asuntos, pero el SELA ciertamente puede ayudarlas a coordinar correctamente sus esfuerzos para asegurar que no ocurran la duplicación y pérdida de recursos.

Hay otros objetivos principales que quiero subrayar. Un rol esencial de SELA es el de "actuar como mecanismo de consulta y coordinación dentro de América Latina con fin de formular posturas y estrategias comunes sobre asuntos económicos y sociales ante tercero países, grupos de países y en las organizaciones y foros internacionales". También tiene que impulsar la cooperación intraregional "para garantizar el trato preferencial l a los países relativamente menos desarrollados, y medidas especiales para los países con mercados limitados".

Para mi país este objetivo es particularmente significativo y también para otros estados miembros de Caricom y Centroamérica. Como el representante de Guyana ante este foro, mi opinión es que el SELA puede ejercer sus influencias para defender un tratamiento especial y diferencial a las economías más pequeñas de América Latina. Al mismo tiempo puede ayudar a coordinar las posturas comunes de estas economías más pequeñas en sus relaciones con los más grandes y poderosos bloques comerciales.

Teniendo en mente este objetivo específico de la organización, el 22 de octubre próximo pasado, durante la realización del seminario de SELA sobre "Políticas Comerciales, Negociaciones de Acuerdos Comerciales", informé a esa reunión la cancelación unilateral por la Unión Europea (UE) el 28 de septiembre, del Protocolo Azucarero, que tenía 32 años en vigencia, el cual fijaba las cuotas y precios, y el cual había sido factor esencial en las relaciones comerciales con Guyana u otras naciones africanas, caribeñas y del Pacífico (ACP, por sus siglas en inglés) exportadores de azúcar. Esta acción se tomó mientras aún llevaban a cabo discusiones críticas sobre el mantenimiento de beneficios en los tratados de asociación.

Al tomar esa medida, la UE no tomó en cuenta la naturaleza sensible del azúcar y el papel multifuncional que tiene en las economías de estos países, incluyendo a Guyana, que es parte de este grupo comercial.

Los países regionales ACP ya están absorbiendo una reducción del 35 por ciento del precio azucarero impuesto el año pasado por la UE por un período de cuatros años. Al mismo tiempo, la ayuda financiera prometida por la UE para la reestructuración no ha llegado.

El azúcar en la actualidad representa casi la quinta parte del producto interno bruto de Guyana. Por tanto la cancelación del Protocolo Azucarero es potencialmente perjudicial a la economía guyanesa, porque a menos que el Protocolo Azucarero sea incluido en otros tratados comerciales nuevos, Guyana quedaría significativamente en peores condiciones que las actuales.

Guyana ya está experimentando una pérdida anual de US$ 26 millones como resultado de las reducciones de precios anteriores, y la decisión ahora de los países de la UE de no continuar garantizando el mercado exento de derechos aduanales para el azúcar, es considerada como una acción severa y una traición. La UE es el mercado más grande de Guyana y el año pasado se exportaron 200.000 toneladas de azúcar.

Cerca de 24.000 personas en Guyana dependen directamente de las industrias azucareras, la cual genera la mayor parte de divisas a Guyana. Por tanto, esta nueva decisión de la UE tiene serias implicaciones para la estabilidad socio-económico del país.

Para expresar sus preocupaciones por los acontecimientos actuales, un grupo de jefes caribeños, incluyendo al Presidente de Guyana, se reunió en Jamaica a comienzo de octubre, para una reunión especial con los comisionados para el comercio y desarrollo de la UE. Sostuvieron una larga discusión acerca de los pasos legales que obligue a la UE a cumplir con el compromiso original, por lo menos hasta que sea sustituida por un nuevo acuerdo. Sin embargo, la reunión terminó estancada ya que la UE no estaba dispuesta a cambiar su posición.

Aprovecho esta oportunidad para plantear de nuevo este asunto ante el SELA y exhortar a este organismo a analizar está situación que se está desarrollando y darle su apoyo y solidaridad a sus estados miembros afectados por la decisión unilateral de la Unión Europea.

Este es un reto específico que planteo a esta organización y a su nuevo Secretaria Permanente que será elegido al finalizar esta reunión.

Muchas gracias

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