The Current State of Guyana-Venezuela Relations: Speech by Ambassador Odeen Ishmael to the Pedro Gual Institute of Higher Diplomatic Studies
- Caracas, 27 September 2004

Posted Spetember 27th. 2004 - Spanish translation below

Ladies and Gentlemen,

I want to thank Admiral Elias Daniels for inviting me to participate in the discussions here at the "Pedro Gual" Institute of Higher Diplomatic Studies. As you already know, I will speak briefly on the current state of bilateral relations between Guyana and Venezuela.

For many years, whenever anyone referred to our bilateral relations, inevitably the discussion centred on the border issue. But as we all know, that matter is fully engaging the attention of the United Nations Good Officer process, to which both of our countries subscribe. But this issue of the border, over the past decade, has not really negatively affected the relations between our two countries. For instance, in the 1990s, Guyana has been the beneficiary of an important economic cooperation project which saw the construction of hundreds of houses for low income families. This project was financed by the Venezuelan Government, and I am happy to point out that these houses remain as a showpiece of Guyana's expanding national housing programme.

Our relations have taken on a more positive trend under the administration of President Chavez. I want to admit that initially, during 1999 and 2000, during the early years of the new administration, we were not too sure as to what direction our relations would have taken. But when President Chavez and President Jagdeo met for the first time at the first South American summit in Brazil, and then at the Summit of the Americas in Quebec in 2001, it was clear that the two leaders were deeply interested in moving relations on a more positive plane. They have met in other forums since then, and their personal friendship has certainly grown. No doubt, this has helped both leaders to better appreciate the political and economic problems and the challenges both of them face in their respective countries.

The events of April 2002 in Venezuela caused great concern in Guyana. As you know, we subscribe to the Inter-American Democratic Charter, and we felt that the removal of a democratically elected leader by non-constitutional means was very dangerous for this hemisphere. The Caricom countries issued a joint statement condemning the coup and demanding the restoration of President Chavez. I was given the task to read this statement at the special meeting of the OAS Permanent Council which passed a resolution condemning the attack on democracy in Venezuela and denouncing the coup d'etat which had occurred.

No doubt, this strong support by the Caricom countries for Venezuela helped to boost even warmer relations between our countries. Foreign Minister Roy Chaderton visited Guyana in April 2003, and he advanced the process of bilateral cooperation by having frank and open discussions on a wide range of matters.

The relations advanced even further in December 2003 when President Chavez agreed to pay a state visit to Guyana. This invitation to visit Guyana was issued four years earlier, but due to pressing domestic issues in Venezuela, President Chavez was prevented from doing so. The visit to Guyana took place on February 19-20, and President Chavez got a first-hand view of how very popular he is in Guyana. Guyanese were already aware of the programmes to combat poverty in Venezuela. And as citizens of a relatively poor country as well, they were therefore very proud to welcome a champion of the poor on their soil. President Chavez received a grand welcome in Georgetown and had a fruitful discussion with the Mayor who urged that a sister-city relation should be developed between Georgetown and Caracas.

In discussions between President Jagdeo and President Chavez, some very significant agreements were reached. Both Presidents noted that both the New Global Human Order and the International Humanitarian Fund, initiatives promoted by Guyana and Venezuela, respectively, have similar objectives aimed at eradicating poverty globally. They therefore agreed to coordinate their efforts to win international acceptance and support for the two proposals.

The Presidents said that there must be an intensification of cooperation between the two countries. They requested their respective Foreign Ministers to conduct a thorough review of the cooperation programmes under the Guyana/Venezuela High Level Bilateral Commission and to monitor their further execution.

At the request of the President of Guyana, President Chávez agreed that Venezuela would favourably consider adjusting the terms and conditions of the Caracas Energy Accord so that it can be made compatible with Guyana's Highly Indebted Poor Countries (HIPC) obligations. Proposals presented by Guyana are currently being examined by the Minister of Energy of Venezuela. We hope that an agreement will be reached soon so that Guyana can be able to access fuel from Venezuela.

As a gesture of goodwill, President Chavez announced the cancellation of the debt owed by Guyana to Venezuela. It is expected that a technical working group would be established to implement this decision.

Both Presidents also discussed the Integration of Regional Infrastructure of South America (IIRSA) initiative. In this regard they endorsed the proposal for a Guyana-Venezuela road link and agreed to jointly seek international resources to conduct the feasibility studies needed to implement this proposed project. They noted the importance of creating an environment to allow for the development of the economic potential of the areas to be opened up by the proposed road link.

No doubt, the two Presidents were satisfied with the results of their dialogue and felt that it would further advance the good relations between Guyana and Venezuela. They were also convinced that their meeting would help to enhance cooperation in regional and international matters.

What about other issues currently engaging our attention? There have been meetings of various sub-commissions dealing with various subjects. A meeting of the sub-commission on drug issues is expected to be held in Guyana at the end of October. And a date is being worked out for a meeting of the sub-commission on culture. We hope this sub-commission will meet before the end of the year.

Problems still persist in the area of maritime fishing, and from time to time fishermen from both countries are arrested in each other's maritime area. Sometimes the fishermen and their boats are detained for lengthy periods. This situation should no longer continue. Some sort of agreement should be reached between our countries to enable the detained fishermen to be released very quickly.

A meeting of the Guyana-Venezuela Technical Working Group on Living Marine Resources was held in Georgetown in March 2004. That meeting agreed that Guyana would submit to Venezuela its views on the elements for a proposed memorandum of understanding on the procedures to be followed with respect to the detention of fishing vessels. The Guyana proposal calls for diplomatic missions to obtain quick access to the detained fishermen, and for judicial hearing to be expedited very quickly. The draft proposal was presented to the Venezuelan Government, and a response is being awaited.

With regard to the Venezuela-Guyana road link, the Guyana-Venezuela Technical Committee met in Georgetown on 15 and 16 June 2004 to discuss aspects of the proposed road from Venezuela into Guyana. Guyana presented a proposal for the route the road link should take. The Venezuelan delegation provided to Guyana a document on the terms of reference for the feasibility studies which included the alignment of the route proposed by Guyana.

The two sides noted that the execution of the studies was dependent on the financing arrangements and should be in accordance with the procedures and requirements of the Andean Development Corporation (CAF) and the national legislation of Guyana and Venezuela. The Venezuelan side noted that funds amounting to US$800,000 and provided by the CAF had already been transferred to a special account held by the Venezuelan Government.

Interestingly, this road link will later be extended to Suriname as part of the Integration of Regional Infrastructure of South America (IIRSA) initiative.

At the present time, we are seeing the follow-up to President Chavez's visit to Guyana. President Chavez had taken representatives of the private sector with him to Guyana. As a result of their discussions with the Guyanese private sector, members of Empresarios por Venezuela are now having discussions in Georgetown with their Guyanese counterparts to enable them to invest in small and middle-sized businesses in Guyana.

There is a developing cross-border trade, and increasing quantities of Venezuelan consumer products - particularly plastic goods - are being imported by the Guyanese private sector.

Just a few weeks ago, also, the deputy mayor of Georgetown visited Caracas and met with Mayor Bernal and they agreed to begin the process of formally establishing the sister-city relationship between the two cities.

During his visit to Guyana, President Chavez made a promise to a group of secondary school students to bring them on a visit to Venezuela. Unfortunately, the political climate leading up to the recent recall referendum did not allow for this visit to occur. Now that the situation is more settled, we hope that the visit of the students will take place soon. This will certainly enable these students to meet with Venezuelan students and be exposed to the rich culture, geography and history of Venezuela. And surely long lasting friendships will develop out of this visit.

Finally, I want to touch on the existing state of affairs regarding the border issue. As I stated at the beginning, this matter is engaging the attention of the UN Secretary General through he Good Officer process. Both countries have expressed confidence in this process, which involves meetings between the Good Officer and leaders of both countries, meetings between the facilitators of both countries, and discussions between the Foreign Ministers and meetings of the UN Secretary General with the Foreign Ministers. During this year, the Good Officer has not visited either country. Neither have the two facilitators met. During the period of the UN General Assembly - which is taking place right now - it is expected that the Foreign Ministers will meet with the Secretary General and his Good Officer.

Guyana has always insisted that Venezuela's claim to more than two-thirds of Guyana's national territory forms a serious threat to the development of Guyana. As such, Guyana is determined to resolve this issue within the framework of international law. Speaking in Georgetown during his visit in February, President Chavez stated very clearly that his Government would no longer raise objections to foreign investment invited by Guyana into the western Essequibo. Guyana sees this as a positive advance in the relations between our countries.

But at the same time, the citizens of both countries are wondering if the UN process has made any progress towards a lasting solution. Has the Secretary General made new proposals to both countries? Has either country proposed any new initiative? So far, the general public in Guyana and Venezuela does not know of any, and the trend now in dealing with issues such as border questions is for the negotiators to keep their nationals informed of the developments in the negotiations. Diplomacy must be forthright and not be sluggish; it must become more agile. This is the trend diplomacy has to take.

In this respect, I refer to an article on the new relations between Venezuela and Guyana, published in Ultimas Noticias on 10 March 1995. In this commentary, Admiral Elias Daniels, one of the leading Venezuela experts on Venezuela-Guyana relations, made this important statement: "There is no doubt that the new international reality and the national situations in Venezuela and Guyana demand a new adaptation to new times, and which will involve a more agile diplomacy of greater frankness and free of restraining actions and influences. The difficult economic situation in both countries, as well as the absence of external ideological pressures, constitutes the ideal background to deal fearlessly with all of the common problems."

I can never disagree with such a profound statement made by Admiral Daniels nearly a decade ago. It is very much applicable to present day realities and should continue to be applied in fostering good relations between our countries.

I also believe that it is necessary for us to remove the psychological barriers which have been nurtured by the territorial controversy. This will enable all the initiatives for integration and cooperation which will surely help to bring about better economic and social conditions for the citizens of our countries.

Let me once again thank you for inviting me to speak to you about the state of relations between our two countries. I look forward to having continued dialogue on this very important matter.

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Spanish Text:

El estado actual de las relaciones bilaterales entre Guyana y Venezuela:
Discurso de embajador Odeen Ishmael al Instituto de Altos Estudios Diplomáticos "Pedro Gual" - Caracas, 27 de Septiembre de 2004

Señoras y Señores:

Quiero darle las gracías al Almirante Elías Daniels por invitarme a participar en las discusiones aquí en el Institutito de Altos Estudios Diplomáticos "Pedro Gual". Como es ya de su conocimiento, hablaré brevemente sobre el estado actual de las relaciones bilaterales entre Guyana y Venezuela.

Durante muchos años, cuando alguien se refería a nuestras relaciones bilaterales, las discusiones, inevitablemente, se encentraban en el tema de las fronteras. Pero como todo sabemos, ese asunto está siendo abordado completamente por el proceso del Buen Oficiante de las Naciones Unidas, al cual suscribe nuestros dos países. Mas este tema de la frontera, durante la década pasada, en realidad no ha afectado negativamente las relaciones entre nuestros dos países. Por ejemplo, en la década de los noventa (90), Guyana ha sido beneficiaria de un importante proyecto de cooperación económica, el cual culminó con la construcción de cientos de viviendas para familias de bajos ingresos. Este proyecto fue financiado por el Gobierno venezolano, y me siento feliz de señalar que estas viviendas son una muestra del creciente programa nacional de viviendas de Guyana.

Bajo la administración del Presidente Chávez nuestras relaciones han tomado un giro más positivo. Deseo reconocer que al comienzo, durante mil novecientos noventa y nueve (1999) y dos mil (2000), durante los primeros años de la nueva administración, no estábamos seguros qué curso tomarían nuestras relaciones. Pero cuando el Presidente Chávez y el Presidente Jagdeo se reunieron por primera vez en la Primera Cumbre Sudamericana en Brasil, y luego en la Cumbre de las Américas en Québec, quedó claro que ambos Mandatarios estaban profundamente interesados en llevar las relaciones a un plano más positivo. Desde entonces se han encontrado en otros foros, y su amistad personal ha crecido. Esto, sin duda, ha contribuido a que ambos evalúen mejor los problemas políticos y económicos y los desafíos que ambos encaran en sus respectivos países.

Los acontecimientos de abril de dos mil dos (2002) en Venezuela causaron honda preocupación en Guyana. Como ustedes saben, somos signatario de la Carta Democrática Interamericana, y creímos que la deposición por medios anticonstitucionales de un presidente democráticamente elegido, era muy peligroso para este hemisferio. Los países de la CARICOM emitieron una declaración conjunta condenando el golpe y exigiendo la restitución del Presidente Chávez. Me correspondió la tarea de leer esta declaración en la reunión especial del Consejo Permanente de la OEA, la cual aprobó una resolución condenatoria del ataque a la democracia en Venezuela y denunciando el golpe de estado que se había dado.

Sin duda, el sólido apoyo de los países de la CARICOM a Venezuela contribuyó a fomentar aun más las relaciones afectuosas entre nuestros países. El Ministro de Exterior Roy Chaderton visitó a Guyana en abril de dos mil tres (2003), e impulsó el proceso de cooperación bilateral mediante discusiones francas y abiertas de una amplia gama de temas.

Las relaciones progresaron aun más en diciembre de dos mil tres (2003) cuando el Presidente Chávez acordó hacer una visita a Guyana. Esta invitación para visitar a Guyana fue hecha cuatro años antes, pero debido a asuntos domésticos apremiantes en Venezuela, impidieron que el Presidente Chávez realizara dicha visita. Esta se realizó entre el diecinueve (19) y veinte (20) de febrero del año en curso, y el Presidente Chávez pudo apreciar personalmente la popularidad que goza en Guyana. Los guyaneses ya están al tanto de los programas existentes en Venezuela para combatir la pobreza. Y como ciudadanos de un país relativamente pobre, se sintieron por lo tanto orgullosos de darle la bienvenida a un campeón de la lucha contra la pobreza en su suelo. El Presidente Chávez fue objeto de una gran bienvenida en Georgetown y tuvo conversaciones fructíferas con el Alcalde de dicha ciudad quien exhortó a que debería de existir una relación de ciudades - hermanas entre Georgetown y Caracas.

En las conversaciones entre el Presidente Jagdeo y el Presidente Chávez se lograron algunos acuerdos muy significantes. Los dos Presidentes observaron que, tanto el Nuevo Orden Global Humano como el Fondo Humanitario Internacional, iniciativas éstas impulsadas por Guyana y Venezuela, respectivamente, tienen objetivos comunes dirigidos a erradicar la pobreza mundial. Por lo tanto, acordaron coordinar sus esfuerzos para ganar la aceptación y apoyo internacionales para las dos propuestas.

Los Presidentes manifestaron que debe haber una profundización de la cooperación entre los dos países. Les pidieron a sus respectivos Ministros de Exterior llevar a cabo un análisis completo de los programas de cooperación amparados por la Comisión Bilateral de Alto Nivel Guyana-Venezuela y que monitorearan su ejecución más amplia.

A solicitud del Presidente de Guyana, el Presidente Chávez estuvo de acuerdo con que Venezuela consideraría favorablemente el ajustar los términos y condiciones del Acuerdo Energético de Cooperación de Caracas, de manera que sean compatibles con las obligaciones de Guyana dentro del marco de Países Pobres Altamente Endeudados (HIPC, siglas en inglés). Las propuestas presentadas por Guyana están siendo revisadas por el presente Ministro de Energía y Minas de Venezuela. Esperamos que se llegue a un acuerdo pronto de manera que Guyana pueda tener acceso al combustible desde Venezuela.

Como gesto de buena voluntad, el Presidente Chávez anunció la cancelación de la deuda que Guyana tiene con Venezuela. Se espera que un grupo técnico de trabajo sea creado para implementar esta decisión.

Los dos Presidentes discutieron la Iniciativa para la Integración de la Infraestructura Regional de Sur América (IIRSA). En este sentido respaldaron la propuesta para una conexión terrestre entre Guyana y Venezuela y asimismo convinieron en buscar conjuntamente los recursos internacionales para llevar a cabo los estudios de viabilidad requeridos para la implementación de este proyecto propuesto. Tomaron nota de la importancia de la creación de un ambiente que permita el desarrollo del potencial económico de las áreas y su apertura mediante la conexión propuesta.

Sin duda, los dos Presidente estuvieron satisfechos con los resultados de su diálogo y percibieron que ello impulsaría aun más las buenas relaciones entre Guyana y Venezuela. También estuvieron convencidos de que su encuentro contribuiría a incrementar la cooperación en asuntos regionales e internacionales.

Y en cuanto a otros asuntos que en el presente ocupan nuestra atención? Ha habido reuniones entre varias subcomisiones relacionadas con varios temas. Se espera la realización de una reunión de la Subcomisión sobre Asuntos de Drogas a fines de octubre en Guyana. Y se está trabajando sobre la fecha para una reunión de la Subcomisión sobre la Cultura. Esperamos que esta subcomisión se reúna antes de fin de año.

Aún persisten los problemas en el área de la pesca marina, y de vez en cuando, pescadores de ambos países son apresados en áreas marinas de cada país. Algunas veces los pescadores y sus embarcaciones son detenidos por largos períodos. Esta situación ya no debería continuar. Debe llegarse a algún tipo de convenio entre nuestros países que permita la liberación muy pronto de los pescadores detenidos.

Una reunión del Grupo de Trabajo Técnico Guyana-Venezuela sobre los Recursos Marinos Vivientes fue realizada en Georgetown en marzo de dos mil cuatro (2004). En esa reunión se acordó que Guyana presentaría a Venezuela sus consideraciones sobre los elementos para un memorando de entendimiento propuesto sobre los procedimientos a seguirse con respecto a la detención de buques pesqueros. La propuesta de Guyana requiere que las misiones diplomáticas tengan acceso rápido a los pescadores detenidos, y que se le de curso muy rápido al proceso judicial. El proyecto de la propuesta fue presentado al Gobierno venezolano y se espera una respuesta.

Con respecto a la conexión terrestre, el Comité Técnico Guyana-Venezuela se reunió en Georgetown el quince (15) y dieciséis (16) de junio de dos mil cuatro (2004) para discutir los aspectos de la propuesta de la vía desde Venezuela hasta Guyana. Guyana propuso la ruta que la conexión terrestre debería tener. La delegación venezolana facilitó un documento a Guyana sobre los términos de referencia para los estudios de viabilidad, los cuales incluían la alineación de la ruta propuesta por Guyana.

Los dos lados observaron que la ejecución de los estudios dependía de las gestiones de financiamiento y que deberían estar de acuerdo con los procedimientos y requerimientos de la Corporación Andina de Fomento (CAF) y conformes a las legislaciones nacionales de Guyana y Venezuela. El lado venezolano observó que el financiamiento totalizaba ochocientos mil dólares americanos (US $800.000) provisto por la CAF y que ya había sido transferido a una cuenta especial mantenida por el gobierno venezolano.

De manera interesante, esta conexión terrestre será extendida a Surinam luego como parte de la Iniciativa para la Integración Regional de Sur América (IIRSA).

En la actualidad estamos atentos a las actividades de seguimiento de la visita del Presidente Chávez a Guyana. El Presidente estuvo acompañado por representantes del sector privado durante su visita. Como resultado de sus conversaciones con el sector privado guyanés, miembros de Empresarios por Venezuela están realizando conversaciones con sus colegas guyaneses en Georgetown, a fin de que puedan invertir en empresas pequeñas y medianas del sector privado guyanés.

Hay un comercio de frontera en desarrollo mediante el cual productos venezolanos de consumo - especialmente plásticos - están siendo importados en cantidades crecientes por el sector privado guyanés.

También, hace tan sólo unas semanas, el Vice Alcalde de Georgetown se reunió con el Alcalde Bernal y ambos acordaron comenzar el proceso para la formal creación de una relación de ciudades - hermanas.

Durante su visita a Guyana, el Presidente Chávez se comprometió a llevar a un grupo de estudiantes guyaneses de secundaria a visitar a Venezuela. Lamentablemente, el clima político con motivo del reciente referendo revocatorio no permitió que se cumpliera esa visita. Ahora que la situación se ha estabilizado, esperamos que la visita de esos estudiantes se realice pronto. Esto ciertamente permitirá a estos estudiantes encontrarse con estudiantes venezolanos y tener contacto con la rica cultura, geografía e historia de Venezuela. Seguramente que esta visita resultará en desarrollar amistades duraderas.

Finalmente, quisiera referirme al estado actual de asuntos con respecto al tema fronterizo. Como dije al comienzo este asunto ocupa en la actualidad la atención del Secretario General de las Naciones Unidas (NNUU) a través del proceso del Buen Oficiante. Ambos países han manifestado su confianza en este proceso, el cual incluye reuniones entre el Buen Oficiante y los Mandatarios de ambos países, así como entre los facilitadores de ambos países, y conversaciones entre los Ministros de Exterior y reuniones del Secretario General de las Naciones Unidas (NNUU) y los Ministros de Exterior. Durante el año en curso, el Buen Oficiante no ha visitado a ninguno de los países. Tampoco se han reunido los dos facilitadores. Durante el período de sesiones de la Asamblea General de las Naciones Unidas - cuya realización se está llevando a cabo en estos momentos - se espera que los Ministros de Exterior se reúnan con el Secretario General y el Buen Oficiante.

Guyana siempre ha insistido que la reclamación venezolana abarca más de dos tercios del territorio nacional guyanés, y que esta reclamación constituye una amenaza seria para el desarrollo de Guyana. Así las cosas, Guyana está resuelta a buscarle una solución a este asunto dentro del marco del Derecho Internacional. Durante sus conversaciones en su visita a Georgetown en febrero pasado, el Presidente Chávez expresó muy claramente que su Gobierno no continuará oponiéndose a la inversión extranjera invitada por Guyana en el sector occidental del Esequibo. Guyana ve esto como un paso positivo en las relaciones de nuestros países.

Al mismo tiempo, los ciudadanos de ambos países se preguntan si el proceso de las Naciones Unidas ha logrado algún progreso que conduzca a una solución duradera. Ha presentado el Secretario General alguna nueva propuesta a ambos países? Ha habido alguna nueva iniciativa propuesta por alguno de los dos países? Hasta ahora el pueblo en general, tanto guyanés como venezolano, no sabe de alguna, y la tendencia ahora es que los ciudadanos de ambos lados estén informados del desarrollo de las negociaciones de temas que tratan asuntos fronterizos. La diplomacia debe ser franca y no lenta; debe ser más ágil. Esta es la tendencia que la diplomacia debe asumir. A este respecto, deseo referirme a un artículo sobre las nuevas relaciones entre Venezuela y Guyana, publicado en el diario Últimas Noticias el diez de marzo de mil novecientos noventa y cinco.

En este comentario, Almirante Elías Daniels, uno de los expertos venezolanos más importantes en las relaciones guyano-venezolanas, hizo esta importante declaración: "No hay duda que la nueva realidad internacional y las situaciones nacionales en Venezuela y Guyana exigen una nueva adaptación a nuevos tiempos, y que involucraría una diplomacia más ágil de mayor franqueza y libre de todas las acciones e influencias restrictivas. La difícil situación económica en ambas naciones, como también la ausencia de presiones ideológicas externas, constituyen el ambiente ideal para tratar valientemente todos nuestros problemas en común."

No puedo estar en desacuerdo con tan profunda declaración realizada por el Almirante Daniels casi una década atrás. Aun se aplica a las realidades actuales y debería ser aplicada al fomentar buenas relaciones entre nuestros países.

También creo que es necesario para nosotros remover las barreras sicológicas que han sido formadas por la controversia territorial. Esto facilitará todas las iniciativas para la integración y cooperación que ayudarían a producir mejores condiciones económicas y sociales para los ciudadanos de nuestros países.

Permítanme darles las gracias de nuevo por haberme invitado a hablarles acerca de las relaciones entre nuestros dos países. Espero complacido tener la oportunidad de continuar dialogando con ustedes sobre este tema muy importante.

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