Commentary - Guyana and Regional Issues

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Examining the "food crisis" in Latin America and the Caribbean

By Dr. Odeen Ishmael - Posted June 28th. 2008 - Spanish Version

With the problem of food shortages and increasing prices becoming a global concern, Latin American and Caribbean (LAC) countries have been examining the situation and proposing remedial action for medium and long term solutions.

Without a doubt, what is now called a "food crisis" is having a dire effect on the poor in the region. Actually, a recent ECLAC study indicates that more than 10 million people could join the 80 million in the region who already cannot afford a minimum diet.

While the problem is already causing some economic and social setbacks in the region, it is more related to the escalating prices for food than a shortfall in local food production and supply. Even so, Ecuador has restricted its rice exports to meet increased local demands while Argentina has placed export controls in addition to a 10 percent export tax on meat and cereals. The Argentine government says farmers are benefiting from rising world prices and the profits should be spread to help the poor. However, farmers are protesting against the tax saying they want to reinvest the profits but the higher taxes prevent them from doing so.

The Caricom response

But even before the "food crisis" assumed global proportions, the Caricom sub-region had already begun to address such an eventuality, and agreed, as a priority, to increase agricultural production to meet the needs of the region as well as the international market.

This is especially important since there are eight Caricom nations which are dependent on agriculture with 10 to 40 percent of their GDP being attributed to this sector.

President Bharrat Jagdeo of Guyana, who has the lead role for agriculture within Caricom, set the stage in 2004 with the preparation of a strategy to reposition Caribbean agriculture in the economic development of the region.

This approach, known as the "Jagdeo Initiative", seeks to re-position the agricultural sector to ensure food security, rural development and further wealth in the Caribbean. Thus, it proposes the implementation of targeted, focused and practical interventions at both the regional and national levels to alleviate ten identified constraints affecting agriculture in the Caribbean region.

These constraints are: limited financing and inadequate new investments; outdated and inefficient agricultural health and food safety systems; inadequate research and development; a fragmented and disorganised private sector; inefficient land and water distribution management systems; deficient and uncoordinated risk management measures; inadequate transportation systems; weak and non-integrated information and intelligence systems; weak linkages and limited participation of producers in marketing; and the lack of skilled and quality human resources.

Caricom governments have since been working together to overcome these problems, but they still have to make greater efforts to alleviate them.

And in the endeavour to boost agricultural production, the Guyana government has offered the Caribbean island-states, which have limited areas of arable land, the opportunity to invest in agricultural production in Guyana in order to expand the region's food supply and agricultural exports.

Throughout the region, governments are introducing programmes aimed at reducing in the short and medium term the effects of the rapid rise in food prices on their citizens. In Guyana, for instance, these include a 5 percent increase in pay for Government workers; an increase in the tax free allowance for low income workers; a reduction by 10 percent of the fuel tax; and the distribution of seeds, fertilisers and pesticides to farmers aimed at increasing food production. These actions have since been assessed by the Inter-American Institute for Cooperation on Agriculture (IICA) as the best in the Caricom sub-region.

Causes of the crisis

The wider regional food situation was discussed in Caracas on May 30 when the Latin American and Caribbean Economic System (SELA) held a high-level regional meeting on food security, which drew participation from its 26 member-states, as well as international organisations including the World Food Programme, the Food and Agriculture Organisation, the Inter-American Institute for Agricultural Cooperation and IICA.

At this meeting, the SELA secretariat presented a significant analysis of the current global food situation, outlining the structural and circumstantial factors responsible for the food shortages and escalating prices.

These include the seven-fold increase of financial investment and speculation in agricultural products in the past four years. Added to this, the weakness of the US dollar and low international interest rates are driving financial operators to seek shelter for their funds in the acquisition of various commodities, thus pushing up prices.

Further compounding the problem, the rapid rise in the price of oil, a necessity for food production and transport, has pushed up production costs in almost all areas. (SELA notes that, as an example of the rapid rise in food prices, a tonne of powdered milk cost $1,500 eight years ago when a barrel of crude oil cost around $30; with oil now hovering near $140 dollars a barrel, a tonne of powdered milk has gone up to $4,500).

Undoubtedly, a food crisis has gripped some regions. Food stocks, especially of cereals, have fallen at a rate of 3.4 percent annually since 1995. This is now leading to restrictions on rice exports, particularly by some Asian countries, and such action has resulted in the skyrocketing price of this commodity. However, over the past two weeks the price on the world market has slipped back since rice stocks are not as low as were initially estimated.

Much of this shortfall in especially cereal production can be attributed to climate change which has caused severe droughts (and devastating floods) in countries which are normally large food producers, such as Australia, Ukraine and the United States. In LAC, hurricanes and tropical storms have affected food production in Cuba, Haiti, Nicaragua and the Dominican Republic while floods also severely damaged agricultural areas in Bolivia and Ecuador.

At the same time, demand for food has increased in Asia with its growing population. For example, in 2003-04, maize consumption in south, east and south-east Asia totalled 200 million tonnes while in 2007-08, this increased to 227 million tonnes.

Some blame for the cereal shortage is also attributed to the increased demand for animal feed, especially in the United States where fodder accounted for 47 percent of the 332 million tonnes of maize produced last year.

Significantly, in 2007, domestic maize consumption in the United States increased by 48 million tonnes, but of this amount, nearly 30 million tonnes were used exclusively for ethanol production. Thus, the increased demand for biofuels, the production of which utilises mainly maize for ethanol, as in the United States, is identified as a factor spurring the "food crisis".

LAC governments are generally opposed to the production of biofuels from edible agricultural raw materials. Nevertheless, Brazil, the largest biofuel producer in the region, takes the position that the production of biofuels does not preclude an increase in food production.

At the recent Food and Agriculture (FAO) meeting in Rome, President Lula da Silva expressed this view, adding that biofuels "are an important instrument for generating income and creating jobs "helping countries to combat food and energy insecurity." Showing the advantages of using sugar cane for ethanol, he said it gives off 8.3 times more energy than is needed to produce it, while for maize the ratio is 1.5 times.

He explained that Brazilian cultivation of sugar cane for ethanol accounts for just one per cent of Brazil's 340 million hectares of arable land, and the plantations have not encroached on land used for food cultivation or on the Amazon rainforest.

The SELA analysis, further, blames the protectionist policies in the industrialised countries of the North for distorting the global agricultural market. For instance, Haiti, almost self-sufficient in rice 30 years ago, was forced to cut import tariffs and local subsidies to qualify for credit from the multilateral financial institutions. The result was massive imports of subsidised rice from the United States which undercut local prices and Haitian farmers, unable to earn a living in rice farming, migrated to the overcrowded urban areas.

Looking to the future

At the regional meeting, SELA members agreed that the region must respond to the food crisis with a regional food security programme. During the debate, Guyana proposed the establishment of a special fund to assist poor countries with food security and to offer concessionary term credit for small agricultural producers to assist them in overcoming the high cost of restarting after losses due to pests, floods and other natural disasters.

In the end, the meeting called for the establishment of a special fund administered by any of the multilateral financial institutions to assist countries affected by the food crisis. This proposal was subsequently sent to the FAO meeting in Rome.

Looking to the future, LAC governments, keeping in mind the constraints and factors affecting food supplies, must actively encourage sustained and scaled-up investment in agriculture at all levels, including the enhancement of the security of tenure for small land-holders and the preservation and expansion of agricultural livelihoods.

Certainly, the current food crisis must not be considered as just a phase in global development. And, definitely, its adverse consequences in the region, as well as globally, will not be confined only to small developing countries and poor people.

Caracas, 26 June 2008

(Dr. Odeen Ishmael is Guyana's Ambassador to Venezuela.)
(The views expressed in this article are solely those of the writer and not necessarily those of the Government of Guyana.)

Análisis de la "crisis alimentaria" en América Latina y el Caribe

Por Odeen Ishmael.

Los países latinoamericanos y caribeños han estado analizando el problema de preocupación mundial de escasez y creciente aumento de precios de productos alimenticios, y han hecho propuestas de acciones que remedien la situación con soluciones a mediano y largo plazo.

Sin duda alguna lo que ahora se conoce como "crisis alimentaria" está teniendo un efecto terrible en las clases pobres de la región. En efecto, un estudio reciente de la CEPAL muestra que más de 10 millones de personas podrían sumarse a los 80 millones en la región que ya no pueden permitirse una dieta mínima.

Si bien es cierto que el problema ya está causando algunos reveses económicos y sociales en la región, el mismo está relacionado más con la escalada de precios que con un déficit en la producción local de comestibles y la oferta.

Aun así, Ecuador ha restringido su exportación de arroz para satisfacer las crecientes demandas internas mientras que Argentina ha impuesto controles para la exportación, además del 10 por ciento de impuesto a las exportaciones de carne y cereales. El Gobierno argentino alega que los sectores agropecuarios se están beneficiando con las alzas de precios mundiales y que las ganancias deberían beneficiar a los pobres también. Sin embargo, los granjeros están protestando contra el impuesto y manifiestan que quieren reinvertir las ganancias pero que los elevados impuestos se lo impiden.

La Caricom reacciona.

Pero aun antes de que la "crisis alimentaria" tomara proporciones globales la Caricom subregional ya había empezado a abordar tal eventualidad, y acordó, como una prioridad, aumentar la producción agrícola para satisfacer las necesidades de la región, así como las del mercado internacional.

Esto es especialmente importante ya que hay ocho naciones integrantes de la Caricom que dependen de la agricultura, con un 10-40 por ciento de su PIB atribuido a este sector.

El Presidente de Guyana, Bharrat Jagdeo, quien tiene el rol principal dentro de la Caricom para asuntos agrícolas, preparó el escenario en 2004 para una estrategia para reposicionar la agricultura caribeña dentro del desarrollo económico de la región.

Este enfoque, conocido como la "Iniciativa Jagdeo", busca el reposicionamiento del sector agrícola para garantizar la seguridad alimentaría, el desarrollo rural y más riqueza en el Caribe. Así, se propone la implementación de intervenciones dirigidas, enfocadas y prácticas, tanto a nivel regional como nacional, para aliviar diez factores urgentes identificados que afectan la agricultura de la región caribeña.

Estos factores urgentes son: financiamiento limitado y nuevas inversiones inadecuadas; sistemas agrícolas de salud y seguridad alimentaría obsoletos e ineficientes; investigación y desarrollo inadecuados; un sector privado fragmentado y desorganizado; sistemas de administración de distribución de tierras y aguas ineficientes; administración de medidas de riesgo deficiente y descoordinadas; sistemas de transporte inadecuados; sistemas de información e inteligencia deficientes y no integrados; nexos ineficaces y limitada participación de los productores en el mercado; y la falta de recursos humanos experimentados y capacitados.

Los gobiernos de la Caricom han estado trabajando juntos desde entonces para aún tienen que esforzarse más para mitigarlos.

Empeñado en incrementar la producción agrícola, el Gobierno de Guyana ha ofrecido a los estados insulares, que tienen tierras arables limitadas, la oportunidad de invertir en la producción agrícola de Guyana para aumentar la oferta alimentaria y exportación agrícola de la región.

Por toda la región los gobiernos están presentando programas dirigidos a reducir, a corto y mediano plazos, los efectos del rápido aumento de precios en sus poblaciones. Por ejemplo, en Guyana, éstos incluyen un aumento salarial de 5 por ciento a los trabajadores del gobierno; un aumento de lo permitido libre de impuesto para los trabajadores de bajos ingresos; una reducción del 10 por ciento del impuesto sobre el combustible; y la distribución de semillas, fertilizantes y pesticidas a los agricultores, dirigido a incrementar la producción de alimentos. Estas medidas han sido valoradas por el Instituto Interamericano para la Cooperación Agrícola (IICA) como los mejores en la subregión caribeña.

Las causas de la crisis.

La situación alimentaria de la región fue discutida más ampliamente en Caracas el 30 de mayo en una reunión regional de alto nivel del Sistema Económico Latinoamericano y Caribeño (SELA) sobre la seguridad alimentaría, que contó con la participación de 26 Estados miembros, así como de organizaciones internacionales, incluyendo al Programa de Alimentación Mundial, la Organización de Alimentación y Agricultura, y el Instituto Interamericano para la Cooperación Agrícola (IICA).

En esta reunión la Secretaría del SELA presentó un análisis significante de la actual situación alimentaria en el mundo, y esbozó los factores estructurales y coyunturales causantes de la escasez de alimento y la escalada de precios.

Estos incluyen: inversión financiera y especulación en los productos agrícolas durante los pasados cuatro años tanto como setecientos por ciento. Aunado a esto, la debilidad del dólar norteamericano y las bajas tasas de intereses están forzando a los operadores financieros a buscar protección para sus capitales mediante la adquisición de varios productos y aumentando así los precios.

Otras componentes adicionales del problema son los rápidos aumentos del precio del petrolero, la necesidad de producir alimentos y el transporte, los cuales han elevado los costos de producción en casi todas las áreas. (El SELA advierte, como ejemplo del rápido aumento de los precios de los alimentos que, hace ocho años una tonelada de leche en polvo costaba $ 1.500 y el barril de petróleo alrededor de $ 30; ahora, con el precio del barril de crudo oscilante cerca de $140 dólares una tonelada de leche en polvo ha aumentado a $ 4.500).

Sin duda alguna, la crisis alimentaria ha alcanzado a algunas regiones. Los inventarios de alimentos han bajado a razón de 3,4 por ciento anual desde 1995, especialmente los cereales. Esto está ahora obligando a imponer restricciones a las exportaciones de arroz, particularmente las de países asiáticos y tales medidas han sido la causa de las súbitas alzas de precio de ese producto. Sin embargo, durante las dos últimas semanas el precio en el mercado mundial ha bajado un poco ya que los inventarios no son tan bajos como se había estimado al principio.

Mucho de este déficit, especialmente de la producción de cereales puede atribuirse al cambio climático, el cual ha causado severas sequías (e inundaciones devastadoras) en países que normalmente son grandes productores de alimentos, como Australia, Ukrania y los Estados Unidos. En Latinoamérica y el Caribe (LAC) los huracanes tropicales han afectado la producción alimentaria en Cuba, Haití, Nicaragua y Republica Dominicana, mientras que las inundaciones han dañado las áreas agrícolas en Bolivia y Ecuador.

Al mismo tiempo, la demanda de alimentos ha aumentado en Asia debido a su creciente población. Por ejemplo, en 2003-04, el consumo de maíz en el sur, este y sureste asiático totalizó 200 millones de toneladas, mientras que en 2007-08 aumentó a 227 millones de toneladas.

La escasez de cereales también puede deberse en cierto grado, al incremento de la demanda de alimentos para animales, especialmente en los Estados Unidos donde 47 por ciento de los 332 millones de toneladas del maíz producido el año pasado se destinó para forraje.

Significativamente, en 2007, el consumo doméstico de maíz en los Estados Unidos aumentó en 48 millones de toneladas, pero de esta cantidad, casi 30 millones de toneladas se usaron exclusivamente para producir etanol. Por esto, la creciente demanda de los biocombustibles, en cuya producción se utiliza principalmente el maíz para el etanol, como en los Estados Unidos, es señalado como un factor estimulante de la "crisis alimentaria". Los gobiernos LAC generalmente son opuestos a los biocombustibles que usan materia prima agrícola alimentaria para producirlos. Sin embargo, Brasil, el principal productor de biocombustibles de la región, ha asumido la posición de que la producción de biocombustibles no impide aumentar la producción de alimentos.

En la reunión reciente de Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO, por sus siglas en inglés) en Roma, el Presidente Lula Da Silva manifestó este punto de vista y añadió que los biocombustible "son un instrumento importante para generar ingresos y crear puestos de trabajo, ayudando así a combatir la inseguridad alimentaría y energética". Hizo ver las ventajas del uso de la caña de azúcar para `producir el etanol al decir que genera energía 8,3 veces más que la requerida para producirlo, mientras que para el maíz la relación es de 1,5 veces más.

Explicó que el cultivo de la caña de azúcar en Brasil para el etanol corresponde a sólo el uno por ciento de los 340 millones de hectáreas de tierras cultivables de Brasil, y las plantaciones no han invadido las tierras destinadas al cultivo de alimentos ni los densos bosques de lluvia de la Amazonia.

El análisis del SELA culpa, además, a las políticas proteccionistas de los países industrializados del Norte de distorsionar el mercado agrícola mundial. Por ejemplo, Haití hace 30 años era auto-suficiente de arroz y fue obligado a bajar los aranceles de importación y los subsidios locales para poder optar a recibir créditos de las instituciones financieras multilaterales. El resultado fue las masivas importaciones de arroz subsidado de los Estados Unidos lo cual redujo los precios locales del producto y los agricultores haitianos, imposibilitados de ganarse la vida con el cultivo de arroz, emigraron a las superpobladas áreas urbanas.

Mirando el futuro

En la reunión regional, los miembros del SELA convinieron en que la región tiene que responder a la crisis alimentaria con un programa de seguridad alimentaria regional. Durante el debate, Guyana propuso la creación de un fondo especial de ayuda a los países pobres dándoles seguridad alimentaria, y ofrecer a los pequeños productores créditos concesionarios a plazos para ayudarlos a superar el alto costo de volver a empezar de nuevo tras las pérdidas sufridas por causa de pestes, inundaciones y otros desastres naturales.

Finalmente, la reunión pidió la creación de un fondo especial administrado por cualquiera de las instituciones financieras multilaterales para asistir a países afectados por la crisis alimentaria. Esta propuesta fue enviada luego a la reunión de la FAO en Roma.

Mirando el futuro, los gobiernos LAC, teniendo en cuenta las urgencias y factores que afectan los suministros de alimentos, deben estimular activamente la inversión sostenida y aumento progresivo en todos los niveles de la agricultura, incluyendo aumentar el valor de la seguridad de tenencia de los pequeños terratenientes y la preservación y expansión de los medios de vida agrícola.

Ciertamente, la actual crisis alimentaria no debe ser considerada como simplemente una fase del desarrollo global. Y, definitivamente, sus consecuencias adversas en la región, así como globalmente, no estarán limitadas solamente a los países pequeños en desarrollo y gente pobre.

Caracas, 26 de junio 2008

(El autor es el Embajador de Guyana en Venezuela. Las opiniones expresadas aquí son exclusivamente del autor.)

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