Commentary - Guyana and Regional Issues

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South American countries examine migration issues

By Dr. Odeen Ishmael - Posted July 28th. 2007 - Spanish Version

While the countries of the western hemisphere are engrossed with issues affecting their political and economic development, the movement of people across national borders continues in varying ways to influence the social and economic life of these nations. South American governments are well aware of these migration concerns, and in Caracas on 1-3 July their representatives discussed the implications at the seventh South American Conference on Migration.

The South American Conference on Migration, first held in Peru in 1999, is a regional process for dialogue and agreement on migration issues. The fact that South American countries have met for the past seven years to discuss migration matters indicates their commitment to build a regional consensus on these questions.

The Caracas meeting discussed common migration challenges and actions needed in areas such as migration and its effects on poverty and economic and human development; upholding the human rights of migrants; countering human smuggling and trafficking; promoting the positive contribution of migrants; and minimising the negative impacts of migration on the society.

There were also intense deliberations on the rights of migrants in the host countries, and the final declaration of the conference called for a comprehensive approach to migration issues and respect for civil rights. The representatives reiterated their governments' unrestricted commitment to the promotion and respect of the human rights of the migrants and their families, independently of their migratory condition, nationality, ethnic origin, social standing or age - with the objective of eradicating any symptom of xenophobia and discrimination.

In referring to the positive social, economic, political, cultural, scientific and academic contributions made by migrants to the destination countries, the conference also insisted that the human aspect of migration must be at the centre of all migration policies and programmes. Pointing to the common responsibility on migrations between countries of origin, transit and destination, the conference urged the destination countries to implement political regularisation of the situation of the migrants and their families, according to the international principles and commitments on human rights.

At the same time, a call was made for destination countries to assure the total respect the labour and social rights of the documented migrant workers who should receive the same rights as those enjoyed by citizens of those countries - a factor that would positively facilitate integration in their new environment.

In addition, the final declaration stressed the importance of promoting cooperation between "sending" and "receiving" countries in order to increase development and reverse poverty and social exclusion, the chief causes of economic migration. In addition, it denounced economic policies which encourage the insecure employment situation of most irregular (or undocumented) migrants, their exploitation and violation of their human rights.

Furthermore, the conference examined the important matter of remittances from migrants to their families in their home countries. The delegates agreed that these are private financial resources which are the product of the work of the migrant population to help improve the quality of life of their beneficiaries and, therefore, should not be considered as official aid to the development of the migrants' home countries. They urged all governments to remove the obstacles to the transfer of remittances and guarantee to the migrants and the beneficiaries access to banking services.

The question of human trafficking also received a great deal of attention. After intense debate, the representatives agreed that intra-regional, inter-regional and international mechanisms, including cross-border cooperation, must be quickly developed to help eradicate human trafficking. They reaffirmed their governments' commitment to eradicate this crime, while applying measures, according to the internal legislations and effective international instruments, to prevent, repress and sanction human trafficking. At the same time, they urged transit and destination countries to assure the legal protection of the victims during their stay in those places, and for repatriation to their country of origin.

The results of this conference will surely throw the spotlight on problems experienced by migrants in South America and even outside the continent. Many countries on the continent face the problem of hosting large numbers of migrants - some transitory, some seasonal, and others more permanent. In Venezuela, Colombia, Brazil, Guyana, Suriname, Ecuador and Peru, migrant communities (from neighbouring countries) have sprung up in border areas where the new residents are involved in different forms of economic activity, including illegal mining, and cross border trade. Housing and other social conditions are rudimentary, poverty abounds, and criminal activity is developing significant roots in those localities. Due to their length of stay in some of these countries, many migrants have managed to obtain legal residency, but most still reside and work illegally.

The problem of illegal residency has impacted mainly on children, who were born in the "new" country, but because their parents remain "undocumented", many of these children's births were not registered with the authorities. They thus remain "stateless" since they possess no birth certificates from either the country of birth or from their parents' country of origin. As a result, when the children reach school age, they find difficulty in obtaining admission to schools in their country of residency, even though they are "citizens" by birth of that country. This certainly is a serious human rights problem which some South American governments need to urgently address.

From the discussions at the conference, it is clear that South American governments are very much concerned over the impact of heavy migration on their respective territorial space and on the economy as a whole. However, there is broad agreement that migration is an accepted demographic factor which can prove to be advantageous to both the departure and the destination countries. The recent South American conference on migration certainly directed regional governments to pay more attention to this aspect.

Caracas, 26 July 2007

(Dr. Odeen Ishmael is Guyana's Ambassador to Venezuela.)
(The views expressed in this article are solely those of the writer and not necessarily those of the Government of Guyana.)

Países Suramericanos analizan temas de las migraciones

Mientras que los países del hemisferio están enfrascados en los temas que afectan su desarrollo político y económico, el tránsito de personas a través de sus fronteras sigue influyendo, de distintas maneras, en la vida social y económica de estas naciones. Los gobiernos suramericanos están muy concientes de estos asuntos de las migraciones y sus implicaciones fueron discutidas durante la séptima Conferencia Suramericana sobre Migraciones realizada en Caracas del 1 al 3 de julio de 2007.

La Conferencia Suramericana sobre emigraciones que se realizó en Perú en 1999 por primera vez, es un proceso de diálogo y entendimiento sobre temas Migratorios. El hecho de que los países suramericanos se hayan reunido durante los últimos siete años para discutir asuntos sobre las migraciones, es indicativo de su compromiso de estructurar en consenso regional sobre estos temas.

La reunión de Caracas discutió los retos comunes de la emigración y las acciones necesarias en áreas tales como las migraciones y sus efectos sobre la pobreza y el desarrollo económico y humano; apoyo a los derechos humanos de los emigrantes; combatir el contrabando y tráfico humano; estimulo a la contribución positiva de los emigrantes; minimización de los impactos negativos de los emigrantes en la sociedad.

También hubo intensas deliberaciones sobre los derechos de los emigrantes en los países que los acogen, y la declaración final de la conferencia hizo un llamado a enfocar los temas migratorios de manera comprensiva y de respeto por los derechos civiles. Los representantes reiteraron el compromiso ilimitado de sus gobiernos de estimular y respetar los derechos humanos de los emigrantes y sus familias, independientemente de su condición migratoria, nacionalidad, origen étnico, clase social o edad con la finalidad de erradicar cualquier indicio de xenofia y discriminación.

Al referirse al aporte positivo de los emigrantes a los países receptores en áreas social, económico, político, cultural, científico y académico, la conferencia insistió en que el aspecto humano de la emigración debe ser el centro de todas las políticas y programas de migración. Al señalar la responsabilidad común sobre las emigraciones que tienen los países de origen, transito y destino, la conferencia instó a los países de destino a implementar políticas para reglamentar la situación de los emigrantes y sus familias de acuerdo con los principios internacionales y compromisos sobre los derechos humanos.

Al mismo tiempo, se hizo un llamado a los países de destino a garantizar el respeto absoluto a los derechos laborales y sociales de los trabajadores emigrantes legales quienes deben tener los mismos derechos que gozan los ciudadanos de esos países - un factor que facilitaría positivamente la integración a su nuevo entorno.

Además, la declaración final subrayó la importancia de estimular la cooperación entre los países "remitentes" y "receptores" de manera de incrementar el desarrollo y revertir la pobreza y la exclusión social, causas principales de las migraciones económicas. Además, reprobó las políticas económicas que estimulan las situaciones de trabajo insegura de los emigrantes irregulares (o indocumentados), su explotación y violación de sus derechos humanos.

La conferencia examinó también el importante tema de las remesas de los emigrantes a sus familias en sus países de origen. Los delegados estuvieron de acuerdo que éstas son recursos financieros privados, producto del trabajo de comunidades de emigrados para ayudar a mejorar la calidad de vida de sus beneficiarios y, por lo tanto, no deberían ser consideradas como ayuda oficial para el desarrollo de los países de los emigrados. Instaron a todos los gobiernos a eliminar todos los obstáculos para la transferencia de los remesas, y a garantizarles a los emigrantes y beneficiarios el acceso a los servicios bancarios.

El problema del tráfico de seres humanos acaparó mucha atención. Tras un intenso debate, los representantes acordaron que deben desarrollarse rápidamente de los mecanismos intrarregional e internacional, incluyendo la cooperación a través de las fronteras, para coadyuvar a erradicar el tráfico de seres humano. Reafirmaron el compromiso de sus gobiernos de erradicar este delito mediante la aplicación de medidas para prevenir, reprimir y castigar el tráfico de seres humanos, de acuerdo con las legislaciones internas y los instrumentos internacionales vigentes. Al mismo tiempo instaron a los países de tránsito y destino a garantizarles protección legal a las victimas durante su permanencia en esos países, así como la repatriación a sus países de origen.

Seguramente que los resultados de esta conferencia serán el centro de atención entre los problemas que confrontan los emigrantes de Suramérica y aun fuera del continente. Muchos países del continente se enfrentan al problema de albergar grandes cantidades de emigrantes - algunos transitorios, otros de temporada y otros más permanentes. En Venezuela, Colombia, Brasil, Guyana, Suriname, Ecuador y Perú, las comunidades emigrantes (de países vecinos) han aparecido en áreas fronterizas donde los nuevos residentes están involucrados en distintas formas de la actividad económica, la minería ilegal y el comercio fronterizo, inclusive. La vivienda y otros condiciones sociales son rudimentarias, abundan la pobreza y las actividades delictivas se están estableciendo significativamente en esas localidades. Debido a su larga permanencia en esos países, muchos emigrantes han logrado obtener la residencia legal, pero la mayoría viven y trabajan ilegalmente.

El problema de la residencia ilegal ha impactado principalmente en los niños que nacieron en el "nuevo" país pero que, debido a la condición de "indocumentados" de sus padres, muchos nacimientos de estos niños no fueron registrados (presentados) ante las autoridades civiles. Por lo tanto son "apàtridas" ya que no poseen partida de nacimiento del país donde nacieron ni del país de sus padres. En consecuencia, cuando los niños llegan a la edad escolar, tienen problemas para inscribirse en las escuelas de los países donde viven, aun cuando sean "ciudadanos" de nacimiento de ese país. Indudablemente este es un serio problema de derechos humanos que algunos gobiernos suramericanos tienen que abordar con urgencia.

De lo discutido en la conferencia está claro que los gobiernos suramericanos están muy preocupados por el impacto causado por las intensas migraciones a sus respectivos territorios y a la economía en general. Sin embargo, hay amplio consenso de que las migraciones son un factor demográfico aceptado; que pueden ser provechosas tanto al país de origen como al país de destino. La reciente Conferencia Suramericana sobre Migraciones ciertamente les alertó los gobiernos regionales a prestarle más atención a este asunto.

Caracas, 26 Julio 2007.

(El autor es el Embajador de Guyana en Venezuela. Las opiniones expresadas son de exclusiva responsabilidad del autor)

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