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Challenges for Guyana's South American leadership role

By Dr. Odeen Ishmael - Posted August 14th. 2006 - Spanish Version

With the Middle East situation worsening day by day, the Rio Group, currently being chaired by Guyana, has called for an immediate ceasefire in the raging hostilities between Israel and the Lebanese Hezbollah militia, and an end to the killing and destruction. A statement issued by Guyana on behalf of the Group (comprising countries of Latin America and the Caribbean) condemned the attacks being carried out by Hezbollah on Israeli population centres and the disproportionate retaliatory use of force by Israel. The Group also expressed its deep concern over the escalating hostilities and deplored the loss of life, the destruction of civilian infrastructure and the physical and economic damage inflicted upon civilians in both Lebanon and Israel.

Earlier (on 20 July), the Guyana Government in a separate statement had also expressed the view that the response by Israel to the attack by Hezbollah was disproportionate and unhelpful to the search for peace and stability.

As the Middle East cauldron bubbles over, South American countries, many of which have large groupings of citizens of Middle East origin, are understandably in no mood to see the violence escalate in the current Israeli-Lebanese conflict. In this situation, Guyana, as chairman of the Rio Group, may be propelled into the forefront in the Latin America and Caribbean region to demonstrate active leadership on the international stage. No doubt, the Rio Group countries, through their representatives at the UN, and especially in the Security Council, will inject ideas surrounding the discussions on bringing about solutions in the Lebanese situation. Most likely, Guyana may have to be involved in some important diplomatic footwork in the inter-regional consultations now going on within the world body.

While this bitter Lebanese-Israeli conflict continues to grab the headlines, the international bread-and-butter issue surrounding the recent suspension of the World Trade Organisation (WTO) has also seized the attention of governments of Latin America and the Caribbean.

This happened after the trade representatives of the so-called G6 - Australia, Brazil, India, Japan, the European Union and the United States - failed to reach agreement on issues relating to agricultural subsidies and market access for agriculture and non-agricultural goods. Blame was directed by others at the United States (US) for refusing to give ground on the question of agricultural subsidies but the US, in response, accused the European Union (EU) and Japan of not doing enough on the same matter.

These crucial WTO issues are of great concern to the small and vulnerable economies in the WTO talks. Caricom, through its Regional Negotiating Machinery, held regular consultations with other regional groups on moving the negotiations forward. In April last, Guyana's Minister of Foreign Trade, Clement Rohee who is also Caricom's ministerial spokesman on WTO issues, also held a consultative meeting with Rio Group trade ministers in Georgetown to reach common ground on the international trade discussions.

Caricom has always stated that the large and developed countries, not the poor and less developed, must make concessions in the WTO. The regional group feels that the US and the EU should adjust their negotiating positions so that meaningful improvement can be achieved in market access for developing countries' exports.

The involvement of Guyana as the chair of the Rio Group and its Foreign Trade Minister's role as Caricom's WTO spokesman obviously highlight Guyana's prominent role in current international political and economic issues. Certainly, there are critical challenges that the Guyana Government faces as it leads the Group.

Undeniably, the country is also actively involved in the South American integration process. President Bharrat Jagdeo participated in the continental summit to launch the South American Community of Nations which has since been actively developing projects beneficial to Guyana. One of the Community's organs, the Integration of Regional Infrastructure in South America (IIRSA), is currently undertaking a number of transportation and telecommunications projects which will directly link all the member countries.

Also as a member of the Amazon Cooperation Treaty, Guyana stands to gain invaluable assistance on environmental matters. More recently, Guyana has been involved in Amazon environmental projects and has participated in the Amazon parliament to discuss issues of mutual concerns to the countries of the Amazon basin.

In actively participating in these and other aspects of South American integration, what remains now is for Guyana, as well as Caricom countries, to attract private sector investments from countries such as Chile, Argentina, Venezuela, Peru, Colombia and Brazil. Despite the vastly improved relations between Guyana and Venezuela, these have not yet translated into increased commercial trade between the two neighbours. On the other hand, trade with Brazil has expanded and Brazilians are actively involved mainly in operating small to medium-sized businesses in Guyana. But greater emphasis will have to be placed in attracting capital from the other countries in the areas of trade, manufacturing and service industries.

Just two months ago, the Jamaican Prime Minister, Portia Simpson-Miller, asked Chile's President Michelle Bachilet to encourage her country's private sector to take advantage of trade and investment opportunities available in Caricom under the newly established Caricom Single Market and Economy (CSME). No doubt, Guyana is plugging a similar line within the continental political and economic groupings.

But sitting and waiting for South American investors to come may result in a long delay and non-action unless active systems, including trade missions, expositions and improved security, are put in place to encourage them to venture forward. At the same time, Guyana and the rest of Caricom will have to work assiduously to bridge the existing cultural divide that causes hesitation on the part of Latin American businesses to test the investment waters in the Anglophone Caribbean. Obviously, this problem creates a strong challenge, and Guyana, entrusted with the South American leadership role for the rest of the year, can certainly present positive suggestions to overcome it.

Caracas, 10 August 2006

(The views expressed in this article are solely those of the writer and not necessarily those of the Government of Guyana.)

(Dr. Odeen Ishmael is Guyana's Ambassador to Venezuela.)

Retos a Guyana en su desempeño en el liderazgo suramericano

Por Odeen Ishmael

Con el empeoramiento de la situación del Medio Oriente cada vez más, el Grupo de Rió, actualmente presidido por Guyana, ha solicitado un cese al fuego inmediato de las violentas hostilidades entre Israel y las milicias libanesas de Hezbollah para poner fin a la matanza y destrucción. Una declaración expedida por Guyana en nombre del Grupo (integrado por países suramericanos y caribeños) condenó los ataques realizados por Hezbollah a centros poblados de Israel y la desproporcionada represalia de fuerza de Israel. El Grupo también expresó su profunda preocupación por la intensificación de las hostilidades y deploró la pérdida de vidas, la destrucción de la infraestructura civil y los daños materiales y económicos infligidos a civiles de ambos países.

Antes (20 de julio) el Gobierno de Guyana en declaraciones separadas también había expresado su punto de vista acerca de que la respuesta israelí al ataque de Hezbollah había sido desproporcionada y que no ayudaba en la búsqueda por la paz y la estabilidad.

A medida que la caldera del Medio Oriente burbujea a punto de reventar, los países suramericanos, en muchos de los cuales viven grandes comunidades de ciudadanos de origen del Medio Oriente, es comprensivo que no estén con ánimo de entender la violenta escalada del presente conflicto israelí-libanés. Ante está situación Guyana como presidente del Grupo Rió, podría ser proyectada a la vanguardia de la región latinoamericana y caribeña para desarrollar un liderzazo activo en el plano internacional. Sin duda los países del Grupo de Rió a través de sus representantes en la ONU y especialmente en el Consejo de Seguridad, inyectarán ideas acerca de las discusiones que aporten soluciones a la situación libanesa Muy probablemente Guyana se vea involucrada en el empleo de alguna maniobra diplomática ingeniosa durante el proceso de consultas inter-regionales que actualmente se realizan en el seno de la organización mundial.

Mientras que este conflicto amargo entre Israel y el Líbano sigue ocupando los titulares de los medios de comunicación, el tema más importante y básico acerca de la reciente suspensión de la Organización Mundial de Comercio (OMC) también ha captado la atención de los gobiernos latinoamericanos y caribeños.

Esto ocurrió luego de que los representantes comerciales del llamado G6 - Australia, Brasil, India, Japón, la Unión Europea y los Estados Unidos - fracasó al no lograr un acuerdo sobre temas relacionados con los subsidios agrícolas y el acceso a los mercados de productos agrícolas y no agrícolas. La culpa fue echada a EEUU por algunos por negarse a ceder terreno sobre el tema de los subsidios agrícolas, mas en respuesta EEUU acusó a la Unión Europea (UE) y al Japón de no haber hecho nada sobre el mismo asunto.

Estos temas cruciales de la OMC son de gran preocupación para las pequeñas y vulnerables economías en las conversaciones de la OMC. A través del Mecanismo de Negociación Regional, la Caricom realizó consultas regulares con otros grupos regionales para proponer las negociaciones. En abril de este ano, el Ministro de Comercio Exterior de Guyana, Clement Rohee, quien es también vocero ministerial de la Caricom sobre asuntos de la OMC, también sostuvo reuniones consultivas con el Grupo Río en Georgetown para alcanzar un consenso básico en las conversaciones sobre el comercio internacional.

La Caricom siempre ha manifestado que los países grandes y desarrollados y no los pobres y menos desarrollados, deben hacer concesiones dentro de la OMC. Este grupo regional cree que EEUU y la UE deberían modificar sus posturas de negociación de manera que se obtenga una mejoría significativa de acceso a los mercados para las exportaciones de los países en desarrollo.

Obviamente que la participación de Guyana como presidente del Grupo de Río y de su Ministro de Comercio Exterior como vocero de la Caricom en la OMC, realzarían el rol prominente de Guyana en los asuntos políticos y económicos internacionales actuales. Ciertamente que estos son retos que el Gobierno de Guyana tiene que enfrentar como presidente del Grupo.

Indudablemente, el país también esta comprometido con el proceso de integración suramericana. El Presidente Bharrat Jagdeo participó en la cumbre continental para el lanzamiento de la Comunidad de Naciones Suramericanas, la cual ha estado desde entonces desarrollando proyectos activamente que serán provechosos para Guyana. Uno de los organismos de la Comunidad, la Integración Regional de la Infraestructura en Suramérica (IIRSA), esta en la actualidad realizando varios proyectos de transporte y telecomunicaciones que conectaran directamente a todos los países miembros.

Como miembro del Tratado de Cooperación Amazónica, Guyana también espera obtener asistencia invalorable sobre asuntos ambientales. Recientemente Guyana se comprometió con proyectos ambientales en la Amazónica y ha participado en el Parlamento Amazónico para discutir asuntos de mutuo interés a los países de la Cuenca Amazónica.

Lo que le quede hacer ahora a Guyana, así como a otros países de la Caricom, es participar activamente para atraer inversiones del sector privado de países como Chile, Argentina, Venezuela, Perú, Colombia y Brasil. No obstante que las relaciones comerciales entre Guyana y Venezuela han mejorado, esto no puede considerarse como un aumento de dichas relaciones entre ambos vecinos. Por otra parte, el comercio con Brasil se ha expandido y los brasileños están participando activamente, principalmente en los pequeños y medianos negocios en Guyana. Pero tendrá que ponerse mayor empeño en atraer capitales de otros países en las áreas de comercio, industrias manufacturera y servicios.

Hace a penas dos meses la Primera Ministra de Jamaica, Portia Simpson-Miller, le pidió a la Presidenta de Chile, Michelle Bachilet que animara al sector privado de su país de aprovechar las oportunidades de comerciar e invertir disponibles en países de la Caricom, establecidas recientemente en la Acuerdo de Caricom de Mercado y Economía Único (CSME, siglas en inglés de Caricom Single Market and Economy). Sin duda, Guyana está insertada en la misma posición dentro de los grupos políticos y económicos continentales.

Pero sentarse a esperar que vengan los inversionistas suramericanos puede resultar en una larga demora, de inactividad, salvo que se empleen sistemas activos, incluyendo misiones comerciales, exposiciones y seguridad mejorada para estimularlos a que tomen el riesgo. Al mismo tiempo Guyana y los otros países de Caricom tendrán que trabajar asiduamente para tender un puente sobre la brecha cultural existente, la cual es causa de indecisiones de los comerciantes latinoamericanos de probar suerte e invertir en los países angloparlantes del Caribe. Obviamente, esté problema crea un reto serio y Guyana, a quien se le encomendó el rol de liderazgo suramericano, de seguro puede presentar sugerencias positivas para superarlo.

Caracas, 10 de agosto 2006

(El Dr. Odeen Ishmael es Embajador de Guyana en Venezuela)

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