Commentary - Guyana and Regional Issues

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PetroCaribe summit promotes energy security

By Dr. Odeen Ishmael - Posted August 25th. 2007 - Spanish Version

The third PetroCaribe summit, held in Caracas on 11 August, assessed the achievements in the Caribbean region's energy integration over the past two years. The attending Presidents and Prime Ministers and other heads of delegations agreed that progress has been made in the field of energy, and initiatives of a social character have benefited some of the poorest sectors in some of the countries. Attending the forum for the first time were the Presidents of Haiti and Nicaragua who formalised their nations' membership of the 16-nation Caribbean Basin group initiated by Venezuela in 2005.

In addition, the summit, chaired by Venezuela's President Hugo Chavez, implemented new measures to guarantee regional energy sovereignty through the signing of an Energy Security Treaty which promises energy security through reliable and timely supply from Venezuela and the increase in the fuel storage capacity.

The treaty emphasises, inter alia, the installation of refineries in some countries, the building of a gas supply system, the development of the petrochemical industry, and the use of alternative sources of energy and savings.

Grenada, Belize, Cuba, Dominica, Haiti, Nicaragua, St. Vincent & the Grenadines, Jamaica, Surinam, and Venezuela signed the treaty, which is the first of its kind in the region. Guyana, Dominican Republic, St. Kitts & Nevis, Antigua & Barbuda did not sign, but intimated that they may do so before 31 December after receiving approval from their countries' cabinets. St. Lucia and The Bahamas did not attend the summit. Two other Caribbean countries - Trinidad and Tobago and Barbados - are not members of the PetroCaribe pact

With regard to alternative energy, debate centred on proposals for regional energy security as well as the consternation over the proposal for the large-scale of corn-based ethanol proposed by the United States. All countries agreed that development of ethanol should not utilise agricultural land currently cultivated or existing forested areas, and must not have a negative impact of food production. Guyana announced its intention to develop sugar-cane based ethanol along these norms while, at the same time, utilising its hydro-electric resources.

Nicaragua and Dominica talked about cooperating in the exploitation of their geo-thermal potential while Jamaica and Cuba gave information about their collaboration in their wind energy programmes.

During the discussions, President Chavez broached the idea of building a gas pipeline from Venezuela through the coast of Guyana and Suriname, and extending possibly to French Guiana. He suggested if this materialises, Guyana could utilise the gas for industries and pay for it with bauxite which Venezuela needs for its aluminium in Bolivar State.

A special political declaration, signed by all the attending heads, notes the fundamental role of energy in the process towards economic, social and strategic integration of the region. This declaration also ratifies Venezuela's willingness to share its extensive oil and gas wealth with the nations of the region.

Acknowledging Cuba's assistance in regional energy conservation, the Presidents and Prime Ministers expressed resounding praise for that country's generosity in replacing incandescent light bulbs with energy saving ones in 11 countries in the region. Cuba's Vice President Carlos Lage, who headed his country's delegation, pointed out that in Venezuela the program has already reduced peak demand by 1,500 megawatts, and in the Caribbean countries it has amounted to an annual savings of more than US$40 million in fuel and US$160 million in investment.

So far, PetroCaribe has made substantial progress:

(a) Five joint ventures between the Venezuelan state-owned oil company (PDVSA) and participating Caribbean countries have been incorporated for the development of the operations.

(b) Eleven supply contracts have been signed between PDVSA and entities within each country.

(c) PetroCaribe's global quota has reached 76,000 barrels per day and actual supply at present stands at 66,000 barrels per day.

(d) Supply invoicing amounts to US$ 2,387 million, with global net savings of US$437 million.

(e) The building of liquefied petroleum gas (LPG) filling and distribution plants in Dominica and Saint Vincent and the Grenadines reflects the significant progress that impacts positively on the economies of the poorest families in those countries.

(f) The construction of infrastructure for the storage and distribution of fuel, such as a reservoir system in Dominica (soon to be completed) and the preparation of an environmental impact study for the construction of a refinery with a capacity of 10 thousand barrels per day.

(g) The development in various Caribbean countries of social programmes in the fields of housing, health and education with the use of the ALBA-Caribe Fund (established under the PetroCaribe agreement). Guyana is expected to benefit from a grant of more than US$2 million for the building of a homeless shelter in Georgetown.

But all has not been smooth sailing. While a few countries are still to receive their full agreed daily quota, the Prime Minister of St. Kitts and Nevis, Denzil Douglas, in a frank statement to the summit, revealed that his country had not yet received any fuel, and the construction of a long-promised storage tank had not yet started. President Chavez immediately called in PDVSA officials to find quick solution to these problems.

Even though energy supplies and the future exploitation and development of their countries' energy potential remain as their main focus, the members of PetroCaribe are now looking beyond expansion in the energy sphere as the main objective. With total agreement on this, they reaffirmed that the consolidation of the PetroCaribe initiative is only one instrument to consolidate a strong strategic and political alliance. In this respect, they agreed that such an alliance could be used as a leverage mechanism to propel progress towards economic, social and political integration among countries in the region.

Caracas, 23 August 2007

(Dr. Odeen Ishmael is Guyana's Ambassador to Venezuela.)
(The views expressed in this article are solely those of the writer and not necessarily those of the Government of Guyana.)

Seguridad energética impulsada por PetroCaribe

Por Odeen Ishmael.

La tercera cumbre de PetroCaribe realizada en Caracas el pasado 11 de agosto, evaluó los logros de los últimos dos años de la integración energética de la región caribeña. Los presidentes y primer ministros y otros jefes de delegaciones que asistieron a dicho evento, estuvieron de acuerdo en que se había progresado en el área energético y las iniciativas de carácter social han sido provechosas para algunos de los sectores más pobres en algunos países. Presentes en el foro por primera vez estuvieron los Presidentes de Haití y Nicaragua quienes formalizaron el ingreso de sus países como miembros plenos del grupo de 16 naciones de la Cuenca Caribeña iniciado por el Presidente Hugo Chávez en 2005.

Además, la cumbre presidida por el Presidente de Venezuela Hugo Chávez, implementó nuevas medidas que garantizan la soberanía energética regional mediante la firma de un Tratado de Seguridad Energética con el suministro confiable y oportuno desde Venezuela, así como el incremento de la capacidad de almacenamiento de combustible.

El tratado subraya entre otras cosas, la instalación de refinerías en algunos países, la construcción de un sistema de suministro de gas, el desarrollo de la industria petroquímica, y el uso de fuentes de energía alternas y el ahorro energético.

Grenada, Belice, Cuba, Dominica, Haití, Nicaragua, St. Vincent y las Granadinas, Jamaica, Surinam y Venezuela firmaron el tratado, el cual es el primero de este tipo en la región. Guyana, República Dominicana, St. Kitts y Nevis, Antigua y Barbuda no lo firmaron pero dieron a entender que lo harán antes de 31 de diciembre, luego que lo aprueben los gabinetes de sus países. St. Lucia y Las Bahamas no asistieron a la cumbre. Otros dos países caribeños - Trinidad y Tobago, y Barbados - no son miembros del pacto PetroCaribe.

Con respecto a la energía alterna, el debate se centró en las propuestas sobre la seguridad energética, así como consternación que causó la propuesta de Estados Unidos de desarrollar combustibles como el etanol, de base de maíz. Todos los países estuvieron acordes que el desarrollo de los biocombustibles (el etanol) no debe utilizar aquellas tierras actualmente bajo cultivo o las áreas de bosques existentes y que no tengan un impacto negativo en la producción alimentaría. Guyana anunció su intención de desarrollar el etanol de base de caña de azúcar conforme a estas normas, a la vez de seguir utilizando sus recursos hidroeléctricos.

Nicaragua y Dominica hablaron acerca de las cooperaciones en la explotación de su potencial geotécnica, mientras que Jamaica y Cuba informaron acerca de la cooperación en sus programas de energía eólica.

Durante las discusiones el Presidente Chávez dio a conocer la idea de construir un gasoducto desde Venezuela a través de la costa de Guyana y Suriname y la posible extensión a la Guyana Francesa. Sugirió que, de materializarse esto, Guyana podría utilizar el gas para sus industrias y pagarle a Venezuela con bauxita que necesita para su aluminio en el Estado Bolívar.

Un declaración política firmado por todos los jefes que asistieron a la cumbre resalta el papel fundamental de la energía en el proceso de integración económica, social y estratégica de la región. Esta declaración ratifica también la disposición de Venezuela de compartir sus extensas riquezas de petróleo y gas con las naciones de la región.

Los presidentes y primer ministros reconocieron la asistencia cubana, para la conservación energética regional y elogiaron con fragor la generosidad de ese país para remplazar bombillos incandescente con bombillos que ahorran energía en 11 países de la región. El Vicepresidente cubano, Carlos Lage, jefe de la delegación de su país, hizo notar que el programa venezolano ya había reducido la demanda pico en unos 1.500 megavatios, y que en los países caribeños alcanzaba más de US$ 40 millones de ahorro anual en combustible y US$ 160 millones en inversiones.

Hasta la fecha PetroCaribe ha logrado los siguientes progresos significativos:

a) Cinco empresas conjuntas entre la empresa estatal venezolana (PDVSA) y los países caribeños participantes han sido incorporados al desarrollo de las operaciones.

b) Se han firmado once contratos de suministro entre PDVSA y las entidades en cada país.

c) La cuota total de PetroCaribe ha alcanzado los 76.000 barriles diarios y el suministro efectivo al presente se mantiene en 66.000 barriles por día.

d) La facturación por suministro totaliza US$ 2.337 millones y un ahorro total neto de US$ 437 millones.

e) La construcción de plantas de relleno y distribución de gas licuado de petróleo (LPG) en Dominica, y St. Vicent y las Granadinas, refleja el progreso significativo que impacta positivamente las economías de las familias más pobres de esos países.

f) La construcción de la infraestructura para el almacenamiento y distribución de combustible, tales como el sistema de tanques en Dominica (a terminar pronto) y la preparación de un estudio del impacto ambiental en la construcción de una refinería con capacidad de 10 mil barriles por día.

g) El desarrollo de programas sociales en varios países caribeños en las áreas de vivienda, salud y educación haciendo uso del Fondo ALBA-Caribe (creado por el acuerdo PetroCaribe). Se espera que Guyana se beneficie de una subvención por más de US$ 2 millones para la construcción de un albergue para las personas sin techo en Georgetown.

Pero todo no ha ido viento en popa. Mientras que pocos países aún esperan recibir su cuota diaria completa, el Primer Ministro de St. Kitts y Nevis, Denzil Douglas hizo una declaración con franqueza en la cumbre en la cual reveló que su país aún no había recibido ningún combustible y que la construcción de un tanque de almacenamiento, prometido desde hace tiempo, no había empezado todavía. Inmediatamente el Presidente Chávez llamó a los funcionarios de PDVSA para que le buscaran una pronta solución a estos problemas.

Aunque los suministros y la factura explotación y desarrollo del potencial energético de sus países sigue siendo su interés principal, los miembros de PetroCaribe están considerando más allá de la expansión en la esfera energética, como objetivo principal. Con el consenso de todos, reafirmaron que la consolidación de la iniciativa PetroCaribe es solamente un instrumento para la consolidación de una alianza estratégica y política fuerte. Con respecto a esto, estuvieron de acuerdo que una alianza como tal podría ser un mecanismo de apalancamiento para impulsar el progreso hacía la integración económica, social y política entre todos los países de la región.

Caracas, 23 de agosto de 2007

(El autor es el Embajador de Guyana en Venezuela. Las opiniones expresadas aquí son exclusivamente del autor.)

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