Commentary - Guyana and Regional Issues

| Contact us | GNI Publications | News From Guyana

UNASUR pushes forward with continental integration . . .
as leaders express unease over Colombia-US military pact

By Dr. Odeen Ishmael - Posted August 27th. 2009 - Spanish Version

The inauguration of President Rafael Correa of Ecuador coincided with the holding of the third regular presidential summit of the Union of South American Nations (UNASUR) in Quito on August 10. In the days preceding this meeting, speculation was rife that the recent agreement by Colombia to allow the use of seven military bases by the US military would be a central issue. But though this matter was discussed, the final summit declaration made no mention of it since the Foreign Ministers at the preparatory meeting the day before did not reach agreement on a proposal by Venezuela and Bolivia to formally issue a condemnation of the plan.

During the discussions, Presidents Luiz Inacio Lula da Silva of Brazil, Cristina Fernandez of Argentina, Evo Morales of Bolivia, Fernando Lugo of Paraguay, Rafael Correa of Ecuador and Hugo Chavez of Venezuela expressed unease over the Colombia-US plan, saying that would pose a serious threat to the region.

But President Alvaro Uribe of Colombia was not there to hear these collective concerns since he was noticeably absent from Quito. He was represented by his Deputy Foreign Minister who defended the bases saying they will not affect outside nations since they would be "completely under Colombian jurisdiction and sovereignty."

Eventually, the summit agreed to convene an extraordinary session in Argentina on August 28 to further examine the issue with Uribe. The Colombian president has insisted that his country needs US support to combat the drug lords and the left-wing FARC guerrillas, currently waging a long-running war against the government.

The Brazilian president has since called upon US President Barack Obama to meet with South American leaders to discuss the implications of the growing American military presence in Colombia.

Despite this crucial issue pervading the summit, intensive discussions on other relevant matters did occur, and by the end of the day, the 12 member countries firmly agreed to strengthen continental integration in a wide range of areas. This was reflected in the Declaration of Quito, which, inter alia, urges the organisation's Energy Council to develop an energy strategy, an action plan and a project for energy integration.

In addition, the declaration instructed the continent's finance ministers to complete research on the creation of a Bank of the South, a fund of common reserves, and the possible use of a system for regional payments.

Significantly, the leaders agreed to place a priority on public health over economic and commercial interests, considering medicine as a public good in cases such as pandemics. The South American Council for Health has already begun to take initiatives in fulfilling these goals.

The work of the South American Defence Council, another established agency of UNASUR, was also reviewed. This body has already started to map out policies for military cooperation, humanitarian action, peace-keeping operation, education and training. It may be possible in the future for this Council to expand its role by developing initiatives for the security of the immense biological, water and other natural resources of the huge Amazon region which encompasses seven South American countries.

Further, the summit established four new administrative councils:

* The South American Infrastructure and Planning Council, which replaces the Integration of Regional Infrastructure in South America (IIRSA), will complete the construction of infrastructure, transport and telecommunications networks, according to criteria of sustainable social and economic development and preserving the balance of ecosystems.

* The South American Counter-narcotics Council proposes to establish a coordination and follow-up process to address the drug problem, acknowledging the progress achieved by member countries, bilateral and multilateral commitments and the principle of shared responsibility.

* The South American Council on Education, Culture, Science, Technology and Innovation is a political authority to define, specify and promote policies and projects.

* The South American Council for Social Development has as its objectives the consolidation of means for social regional development; technical cooperation for the strengthening of systems of social protection and promotion; and the creation of a Social Development Fund.

In addition to these new councils, UNASUR, in its institutional consolidation process, will examine the advisability of establishing a council on human rights which will bring together existing regional resources in order to expand cooperation between member states on this crucial issue.

The leaders also reasserted UNASUR's commitment to build a South American citizenship, by tackling the issue of migration on the basis of an integral and comprehensive approach and unrestricted respect for human rights of the migrants and their families.

With regards to climate change and environmental issues, the summit drew attention to Guyana's proposals for the "Creation of Incentives to Avoid Deforestation", and its "Low-Carbon Development Strategy", currently undergoing national and regional consultations. The summit also noted the Ecuadorian initiative, "Yasuni-ITT", aiming to develop alternative sources of income earning, to reduce the unsustainable tapping of natural resources and to optimise conservation of biological diversity.

And in a separate statement, the leaders reiterated their support for the rights of Argentina in the sovereignty dispute over the Falkland Islands (Malvinas) and urged the British and Argentine governments to resume negotiations in order to find the best peaceful and definitive solution to the dispute.

On the question of democracy in the hemisphere, the Quito Declaration condemned the June 28 coup in Honduras that removed President Manuel Zelaya from power. Chilean President Michelle Bachelet, who chaired the summit called for Zelaya's immediate and unconditional return to power and added: "There will not be recognition, by any means, of the rupture from the democratic institutional order. We will not recognise any election issuing from the de facto (Honduran) government." This position was reiterated by Ecuador's President Rafael Correa, UNASUR's incoming pro-tempore chairman.

Currently, two necessary actions are required of the member states. First, it is necessary for all member states to ratify the constituent treaty of UNASUR, which will enable it to enter into force. Member states were originally given an April deadline for ratification of the treaty, but this is still pending. The second action is for the election of a suitable candidate, preferably by consensus, for the post of secretary-general.

President Correa, as the pro-tempore chairman over the next year, has already proposed the creation of an observation commission for the electoral process in the region. He will, therefore, face the challenge to implement this important initiative, and apply strategies to fix the existing administrative details to steer the continental body firmly on the path of further integration.

Caracas, 27 August 2009

(Dr. Odeen Ishmael is Guyana's Ambassador to Venezuela.)
(The views expressed in this article are solely those of the writer and not necessarily those of the Government of Guyana.)

UNASUR impulsa la integración continental… mientras que sus presidentes expresan inquietud por el acuerdo militar colombo-estadounidense

Por Odeen Ishmael.

La toma de posesión del Presidente del Ecuador, Rafael Correa, coincidió con la realización de la tercera cumbre presidencial ordinaria de la Unión de Naciones Suramericanas (UNASUR) el día 10 de agosto en la cuidad de Quito. Durante los días que precedieron la reunión abundaron las especulaciones sobre el reciente acuerdo con el cual Colombia permite la utilización de siete bases militares por personal militar estadounidense sería el tema central. Pero, aunque el asunto fue discutido, la declaración final de la cumbre no lo mencionó, ya que los Ministros de Exterior de la reunión preparatoria el día antes no lograron ponerse de acuerdo sobre una propuesta presentada por Venezuela y Bolivia para que formalmente se condenara dicho acuerdo.

Durante las discusiones, los Presidentes Luiz Inacio Lula da Silva, de Brasil; Cristina Fernández, de Argentina; Evo Morales, de Bolivia; Fernando Lugo, de Paraguay; Rafael Correa, de Ecuador y Hugo Chávez, de Venezuela, expresaron su preocupación por el plan colombo-estadounidense, alegando que el mismo representaría una seria amenaza para la región.

Pero el Presidente Álvaro Uribe no estuvo presente para oír las preocupaciones colectivas, ya que su ausencia en Quito fue notoria. Estuvo representado por su Ministro de Exterior Encargado que defendió las bases (militares) alegando que no afectarían las naciones foráneas ya que estarían "bajo la completa jurisdicción y soberanía colombiana."

Finalmente, la cumbre acordó reunirse en una sesión extraordinaria en Argentina el 28 de agosto para seguir tratando el teme con Uribe. El presidente colombiano ha insistido que su país necesita el apoyo de Estados Unidos para combatir a los "capos" narco-traficantes y las guerrillas de las FARC de ala izquierdista, que actualmente libran una guerra de larga duración contra el gobierno.

Desde entonces, el presidente brasileño se ha dirigido al Presidente de EE.UU. Barack Obama para que se reúna con los presidentes suramericanos para discutir las implicaciones de la creciente presencia militar estadounidense en Colombia.

No obstante este tema crucial que ocupó la cumbre, se discutieron intensamente otros asuntos pertinentes y, al final del día, los 12 países miembros firmemente acordaron fortalecer la integración continental en áreas de amplio alcance. Esto se reflejó en la Declaración de Quito, la cual, entre otras cosas, instó al Consejo de Energía de la organización a desarrollar una estrategia energética, un plan de acción y un proyecto de la integración energético.

Además, la declaración instruía a los ministros de finanzas continentales a completar los estudios de investigación para la creación del Banco del Sur, un fondo de reservas comunes, y la posible utilización de un sistema de pagos regionales.

Significativamente, los presidentes acordaron darle preferencia a la salud pública antes que a los intereses económicos y comerciales, considerando que la medicina es un bien público en casos como las pandemias. El Consejo Suramericano de la Salud ya ha comenzado a tomar las iniciativas para cumplir estos objetivos.

Se revisó también la labor del Consejo de Defensa Suramericano, otra agencia creada de la UNASUR. Este organismo ya ha comenzado a trazar políticas de cooperación militar, acciones humanitarias, operaciones para el mantenimiento de la paz, la educación y entrenamiento. Quizás en el futuro este Consejo pueda extender sus funciones a la protección de otros inmensos recursos naturales, biológicos e hidrográficos de la inmensa región amazónica que abarca siete países suramericanos.

La cumbre creó además cuatro nuevos consejos administrativas:

* El Consejo Suramericano de Infraestructura y Planificación, el cual reemplaza a la Iniciativa para la Integración de la Infraestructura Regional Suramericana (IIRSA), completará la construcción de la infraestructura, redes de transporte y telecomunicaciones, de acuerdo con los criterios del desarrollo económico y social sustentables y conservando el equilibrio de los ecosistemas.

* El Consejo Suramericano Contra-narcóticos se propone a crear un procedimiento de coordinación y seguimiento que aborde el problema de las drogas, reconociéndoles el progreso logrado por los países miembros, los compromisos bilaterales y multilaterales y el principio de responsabilidad compartida.

* El Consejo Suramericano de Educación, Cultura, Ciencia, Tecnología e Innovación es una autoridad política para definir, especificar e impulsar políticas y proyectos.

* El Consejo Suramericano de Desarrollo Social tiene como sus objetivos la consolidación de los instrumentos para el desarrollo social regional; la cooperación técnica para el fortalecimiento de los sistemas de protección y promoción sociales; y la creación de un Fondo de Desarrollo Social.

Además de estos nuevos consejos, en su proceso de consolidación institucional, UNASUR, analizará la conveniencia de la creación de un consejo de derechos humanos, el cual reunirá los recursos regionales existentes con el fin de extender la cooperación entre los estados miembros sobre este asunto crucial.

Los presidentes de UNASUR también reafirmaron su compromiso de crear una ciudadanía suramericana atacando el problema de las migraciones sobre la base de un enfoque comprensivo e irrestricto de respeto a los derechos humanos de los emigrantes y sus familias.

Con respecto a los temas del cambio climático y ambiental, la cumbre enfocó los propuestas guyanesas para la "Creación de Incentivos para evitar la Deforestación", y su "Estrategia de Desarrollo de Bajo Carbono", las cuales se encuentran actualmente bajo consultas nacional y regional. La cumbre hizo notar también la iniciativa ecuatoriana, "Yasuni-ITT", dirigida al desarrollo de recursos alternativos de ingresos de ganancias para reducir la extracción insostenible de los recursos naturales y optimizar la conservación de la biodiversidad.

En una declaración aparte, los presidentes reiteraron su apoyo a los derechos argentinos en la disputa sobre Las Malvinas (Falkland Islands) e instaron a los gobiernos británico y argentino a retomar las negociaciones para encontrar la más pacífica y definitiva solución a la disputa.

Sobre la cuestión de la democracia en el hemisferio, la Declaración de Quito condenó el golpe de estado en Honduras del 28 de junio que depuso al Presidente Manuel Zelaya del poder. La Presidenta de Chile, Michelle Bachelet, quien presidió la cumbre exigió la inmediata e incondicional restitución en el poder de Zelaya y añadió: "No habrá reconocimiento por ningún medio de la ruptura del orden democrático institucional. No reconoceremos ninguna elección emanada del gobierno de facto hondureño." Esta posición fue reiterada por el Presidente ecuatoriano Rafael Correa, entrante presidente pro tempore de UNASUR.

Actualmente se necesita que los estados miembros tomen dos acciones. La primera es la necesidad de que todos los estados miembros ratifiquen el tratado constituyente de UNASUR, lo cual autorizará su entrada en vigencia. Originalmente, se les dio a los estados miembros una fecha tope hasta abril para ratificar el tratado, pero esto aún sigue pendiente. La segunda acción es la elección de un candidato apropiado, preferiblemente por consenso, para el cargo de Secretario General.

Como presidente pro tempore para el próximo año, el Presidente Correa ya ha propuesto la creación de una comisión de observación del proceso electoral en la región. Por lo tanto, tendrá que enfrentar el reto de implementar esta importante iniciativa, y de aplicar las estrategias para establecer los detalles administrativas, existentes para conducir firmemente el organismo continental por el sendero de una integración más amplia.

Caracas, 27 de agosto de 2009

(El autor es el Embajador de Guyana en Venezuela. Las opiniones expresadas aquí son exclusivamente suyas.)

This page is part of  Guyana News and Information.