Commentary - Guyana and Regional Issues

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Cultural industries growing in significance in
Latin America and the Caribbean

By Dr. Odeen Ishmael - Posted November 26th. 2009 - Spanish Version

Earlier this year, the Latin American and Caribbean Economic System (SELA) convened a forum in Caracas on the protection of the region's folklore, traditional knowledge and genetic resources. Protection of these resources, which form the basis of cultural industries, is a particularly sensitive issue for the countries and governments of Latin America and the Caribbean. It is also a relatively new issue, which is simultaneously linked with commercial interests, human rights and national sovereignty matters. According to SELA, it is also related to the commitments taken on by the Latin American and Caribbean countries within the framework of the multilateral trade negotiations and with the conditions on traditional knowledge negotiated in already signed free trade agreements (FTAs). Actually, various versions of FTAs negotiated over the past few years now include specific provisions about traditional knowledge, framing it within the general concept of intellectual property.

Generally, cultural industries are specifically concerned with the creation, production, and distribution of goods and services that are cultural in nature, many of which are protected by copyright provisions. More and more, cultural industries are playing a significant role in the economies of both the developed and developing countries since they produce artistic and creative outputs and have the potential for wealth creation and income generation. Thus, they form an important aspect in poverty alleviation.

In 2000, the global value of cultural industries was estimated at US$900 billion; five years later the estimated figure had jumped to US$1.3 trillion and, currently, it is approaching US$2 trillion. With the advance of cultural productions such as the music and entertainment industry, as well as international sports competitions in Latin America and the Caribbean in the past five years, the region stands to achieve even a modest share in the global cultural markets which can have a positive effect on domestic employment and GDP growth.

At present, cultural industries account globally for about 7 percent of GDP. In Latin American and the Caribbean (LAC), the average contribution of this sector, excluding the cultural tourism sector, to GDP is about 4 percent. It is relatively much higher in Europe and the United States of America.

A noteworthy aspect of cultural industries is cultural tourism. Overall, tourism has become one of the most important industries globally and it now a significant factor in the development of the global economy. In recent years, LAC countries have experienced a growth in this sector, even though the current global economic downturn has been a detrimental factor in its advance. Nevertheless, throughout the region, particularly in Central America, cultural tourism continues as a leading money-earner for local populations and governments. No doubt, this is because these countries possess archaeological sites, old colonial towns, natural scenery, pristine rain forests and rivers, along with the traditional cultural forms of the people-all of which present a variety of cultural attractions to tourists from all parts of the world.

National sports also provide an attractive pastime for tourists and thousands of local and foreign tourists congregate in various LAC countries to watch baseball games in Cuba, Puerto Rico, Dominican Republic and Venezuela, to revel at football in Brazil, Argentina, Colombia, Mexico and Costa Rica, and to enjoy international cricket matches in Guyana, Jamaica, Barbados, Trinidad & Tobago, as well as other English-speaking Caricom countries.

Actually, cultural industries, generally environmentally friendly, are especially suited to aid in local development. They are "people intensive" rather than "capital intensive", and often employ creative workers. At the same time, these industries can assist in social cohesion since arts, culture, and sports can offer common meeting places in societies affected by political divisions and economic and social inequality.

One of the current drawbacks in assessing the economic potential of cultural industries in LAC is that many regional economists and development planners are not yet totally convinced about the importance of cultural industries to economic development. It is hoped that they will eventually agree that culture is an economic resource that can be used to promote sustainable growth, and if properly utilised, can be effective in poverty alleviation. A comprehensive technical assistance programme, with the aid of relevant UN agencies, can be developed to assist in the sustainability of these industries, particularly handicraft production in rural communities. Both the Inter-American Development Bank (IDB) and the United Nations Industrial Development Organisation (UNIDO) have in the recent past carried out studies of cultural industries, and their expertise should be utilised in developing the necessary technical programmes for the region.

It should be noted that a sizeable proportion of women work in cultural industries, especially in craft production. Obviously, the development of these industries positively aids in advancing women entrepreneurship, thus promoting gender balance and equity. Cleary, these enterprises, particularly the craft sector, can inject long-term growth for marginalised population groups such as women and youth.

One of the major complaints of workers in cultural industries is that current regulations in LAC are antiquated and must be adjusted to meet the demand of changing times. Regulations and institutions are sorely needed to combat piracy of intellectual property, a problem which has now graduated into a worldwide plague. In this respect, governments of the region must take on the urgent task of developing effective legal and regulatory frameworks to protect their cultural industries.

When SELA convened its forum on the protection of the region's folklore, traditional knowledge and genetic resources, it obviously did so with the realisation that these factors heavily influence cultural industries and their economic impact on its member states. But like other economic activities, the problems associated with global climate change can have a detrimental effect on all of these aspects of cultural industries. Surely, the destruction of the region's forests and other natural resources can lead to damaging results, not only on archaeological sites and the natural environment, but especially also to genetic resources in the region. Already, as is well known, the ownership of many of the genetic species of plant life in our various countries is claimed by institutions and other enterprises in developed countries, which have registered patents and other forms of title, and they exploit these resources to manufacture pharmaceuticals and other high-priced products from which the LAC nations obtain marginal economic benefits.

With the impact of cultural industries already highlighted by one regional organisation at a major forum, it is hoped that others will also give it special attention. It is obvious that these enterprises, given local, regional and international support, can be instrumental in supporting the struggle against poverty and for the improvement of the economic livelihood of a wide cross-section of the region's citizenry.

Caracas, 26 November 2009

(Dr. Odeen Ishmael is Guyana's Ambassador to Venezuela.)
(The views expressed in this article are solely those of the writer and not necessarily those of the Government of Guyana.)

Industrias culturales crecen significativamente en América Latina y el Caribe

Por Odeen Ishmael.

A principios de este año, el Sistema Económico Latinoamericano (SELA) convocó un foro sobre la protección de los recursos del folclore, el conocimiento tradicional, y genéticos de la región. La protección de estos recursos, que son la base de las industrias culturales es un tema particularmente susceptible para los países y gobiernos de América Latina y el Caribe. Es también un tema relativamente nuevo y a la vez vinculado a los intereses comerciales, derechos humanos y asuntos de la soberanía nacional. De acuerdo con el SELA, también está relacionado con los compromisos asumidos por los pai´ses latinoamericanos y caribeños el marco de las negociaciones comerciales multilaterales y con las condiciones sobre el conocimiento tradicional, acordadas en los acuerdos de libre comercio (ALC) ya firmados. En realidad varias versiones de ALC negociados durante los últimos años, ahora incluyen provisiones específicas sobre el conocimiento tradicional, incluyéndolo en el concepto general de la propiedad intelectual.

Por lo general, las industrias culturales atañen, específicamente la creación, producción, y distribución de bienes y servicios que, por su naturaleza, son culturales muchos de los cuales están protegidos por disposiciones sobre la propiedad intelectual. Más y más industrias culturales están desempeñando un papel importante en las economías tanto de los países desarrollados como los que están en desarrollo, ya que producen los bienes y servicios artísticos y creativos finales y tienen la potencia para crear riqueza y generar ingresos. Por lo tanto forman un aspecto importante para aliviar la pobreza.

En 2000, el valor global de las industrias culturales se calculó en US$ 900 millardos; cinco años después la suma calculada saltó a US$ 1.3 billones y, para el presente se está acercando a US$2 billones. Con el avance de las producciones culturales tales como la música y la industria del entretenimiento, así como las competencias deportivas internacionales en Latinoamérica y el Caribe en las últimos cinco años, la región se ha ganado el derecho a tener siquiera, una modesta parte de los mercados culturales del mundo, lo cual tiene un efecto positivo en los empleos y el crecimiento del PIB.

En la actualidad, las industrias culturales corresponden globalmente aproximadamente al 7 por ciento del PIB. En Latinoamérica y el Caribe (LAC), el promedio de contribución de este sector al PIB, excluyendo el sector de turismo cultural es de 4 por ciento aproximadamente. Es relativamente mucho mayor en Europa y los Estados Unidos de América.

Un aspecto digno de mencionar de las industrias culturales es el turismo cultural. En conjunto, el turismo ha llegado a ser una de las industrias más importantes, globalmente, y ahora es un factor importante del desarrollo de la economía global. En años recientes, los países de LAC, han experimentado un crecimiento en este sector, a pesar de la actual caída económica global, la cual ha sido un factor perjudicial para su avance. Sin embargo por toda la región, particularmente en Centroamérica el turismo cultural sigue siendo una de las principales fuentes generadoras de ganancias de dinero de la gente y los gobiernos. Sin duda esto se debe a que estos países tienen lugares arqueológicos, viejos pueblos coloniales, paisajes naturales, bosques de lluvias y ríos vírgenes, así como las tradicionales formas culturales de la gente lo cual es una variedad de atracciones culturales para los turistas de todas partes del mundo.

Los deportes nacionales también proveen un pasatiempo atractivo a los turistas y miles de turistas locales y extranjeros se congregan en varios países de LAC a ver partidos de béisbol en Cuba, Puerto Rico, República Dominicana y Venezuela, a recrearse con el fútbol en Brasil, Argentina, Colombia, México y Costa Rica y disfrutar los partidos de "cricket" en Guyana, Jamaica, Barbados, Trinidad y Tobago, así como en otros países angloparlantes de CARICOM.

En realidad las industrias culturales, por lo general son ambientalmente apropiadas para el desarrollo local. Están más concentradas en la relación con la gente que con el capital, y a menudo emplean trabajadores creativos. Al mismo tiempo, estas pueden ofrecer lugares comunes de reunión en aquellas sociedades afectadas por las deferencias políticas y la desigualdad social.

Uno de los impedimentos actuales para evaluar el potencial económico de las industrias culturales en los países LAC, es que muchos economistas y planificadores de desarrollo no están aún del todo convencidos acerca de la importancia de las industrias culturales para el desarrollo económico. Se espera que se pongan de acuerdo en que la cultura es un recurso económico que puede utilizarse para impulsar el crecimiento sustentable y que, si es utilizado correctamente puede ser efectivo para aliviar la pobreza. Puede elaborarse un programa completo de asistencia técnica, con la ayuda de agencias pertinentes de la ONU, para contribuir con el sostenimiento de estas industrias, particularmente la de producción artesanal de las comunidades rurales. Tanto el Banco Interamericano de Desarrollo (BID) como la Organización de Desarrollo Industrial de la ONU (UNIDO), por sus siglas en inglés, han realizado estudios sobre las industrias culturales y su experticia debe ser utilizada para la elaboración de los programas técnicos para la región.

Es de hacer notar que una cantidad respetable de mujeres trabajan en las industrias culturales, especialmente en la producción artesanal. Obviamente, el desarrollo de estas industrias ayuda de manera positiva a fomentar a mujeres empresarias, y por lo tanto impulsar el equilibrio, y equidad de género. Evidentemente estas empresas, particularmente las del sector artesanal, pueden introducir un crecimiento económico a largo plazo de los grupos marginados de la población tales como las mujeres y la juventud.

Una de las quejas principales de los trabajadores de las industrias culturales es que las actuales ordenanzas en LAC son anticuadas y deben ser ajustadas de acuerdo con la época. Se requiere urgentemente de ordenanzas e instituciones para combatir la piratería de la propiedad intelectual, un problema que ahora se ha convertido gradualmente en una plaga a nivel mundial. Con respecto a esto, los gobiernos de la región deben asumir la urgente responsabilidad de desarrollar sistemas legales y reglamentarios efectivos para proteger sus industrias culturales.

Cuando el SELA convocó su foro sobre la protección de los recursos del folclore, el conocimiento tradicional y genético, obviamente lo hizo reconociendo que estos factores tienen influencia marcada sobre las industrias culturales y su impacto económico en los estados miembros. Pero como otras actividades económicas, los problemas relacionados con el cambio climático global, pueden tener un efecto perjudicial sobre todos estos aspectos de las industrias culturales .Sin duda, la destrucción de los bosques de la región y de otros recursos naturales pueda tener resultados perjudiciales no solo en los lugares arqueológicos y el ambiente natural pero especialmente también en los recursos genéticos en la región. Como es bien sabido ya, la propiedad de muchas de las especies genéticas de la vida de las planas en varios de nuestros países ha sido reclamada por instituciones y otras empresas en los países desarrollados, los cuales tienen patentes registradas y otras formas de título, y explotan estos recursos para manufacturar productos farmacéuticos y otros productos de costos elevados y de los cuales las naciones de LAC obtienen beneficios económicos marginales.

Con el impacto de las industrias culturales puesto de relieve ya por una organización regional en un foro más extenso, se espera que otras la prestaran atención especial. Es obvio que estas empresas con el apoyo local, regional e internacional, pueden ser útiles para apoyar la lucha contra la pobreza y mejoramiento de los medios de vida económicos de una amplia sección de los ciudadanos de la región.

Caracas, 26 de noviembre de 2009
(El autor es Embajador de Guyana en Venezuela y las opiniones expresadas aquí son exclusivamente suyas.)

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